Google购并Nest、Facebook购并Oculus VR 软件巨擘借硬件布局新事业

2014-04-15 06:49:32来源: DIGITIMES
   
    2014年1月,Google宣布买下以智能自动调温器闻名的Nest,同年3月,Facebook则宣布买下体感虚拟实境新创事业Oculus VR,软件巨擘不约而同重金收购硬件公司,亦暗示其未来发展策略。

Google先前进军数位家庭以失败告终,此次收购Nest,主要着眼于Nest已成功进入家庭市场,将有助其开启无数智能家庭新服务;Facebook不甘于在移动平台发展居后,收购Oculus VR打算先发制人,押宝诉求虚拟实境的头戴式装置产品,有机会成为新的装置整合平台。

DIGITIMES Research认为,两者均寄望由创新的硬件,打入全新的广大市场,未来人机介面与深入生活的新创硬件,将会是硬件制造的新商机所在。

Google购并Nest与Facebook购并Oculus VR比较

资料来源:DIGITIMES整理,2014/4


软件巨擘收购硬件公司成为新趋势
近几十年来的IT产业发展,从过去硬件为主、代工业毛利率曾达3成的年代,随着硬件运算能力普及,逐渐过渡至软件平台兴起,硬件厂商微利化的年代,而新的IT巨擘,则是从搜寻与社群平台服务兴起的软件大厂,代表者分别是Google与Facebook,在此股新潮流下,以硬件制造为主的台湾产业圈,陷入莫大危机意识,纷纷寻找下一个产业机会何在,但就在世人以为软件服务成为新主流,硬件已经式微的同时,两大软件巨擘却不约而同地巨资买下硬件新创事业。

2014年1月,Google宣布将以32亿美元买下以智能自动调温器打响名号的Nest,为Google所进行过的第二大购并案,仅次于买下摩托罗拉的手机部门,然而Google买下摩托罗拉手机部门可说仍是看中软价值,在留下重要专利后,剩下的硬件部门再转卖给联想,有人戏称为「吃了虾仁,还卖掉虾壳」,此笔收购与买下Nest性质截然不同。

Google收购Nest的买价更是匪夷所思,Nest目前的年营收估计为1亿美元左右,换句话说,Google以其32年的营收加以收购,如此高价让Nest的创投股东们尝到快速巨额获利的甜头,美国最大风险投资公司KPCB(Kleiner Perkins Caufield & Byers)在Nest的投资获利高达20倍。

2014年3月,Facebook则宣布以20亿美元买下体感虚拟实境新创事业Oculus VR,Oculus VR最初仅为诞生于美国龙头网路集资网站Kickstarter的群众募资计画,最后于Kickstarter上募得243.7 万美元,此部分属预售性质,不拥有股权,此次网路群众募资后,引起许多创投的兴趣,因而于2013年6月举行A轮募资,取得1,600万美元,2013年12月,则再度自创投取得7,500万美元投资,合计创投总投资金额共9,100万美元。 Facebook以20亿美元的价格买下,亦即平均创投股东获利亦达近20倍。

虽然Oculus VR购并案的金额较低,亦远不及Facebook先前购并WhatsApp的价码,然而,相对于WhatsApp与Facebook本业有关联,且活跃用户高达4.5亿人,Nest则已有100万市场基础,Oculus VR创立仅18个月,产品不仅未上市,甚至规格仍未定,可说Facebook比Google更积极。无论如何,这2个让创投股东大赚20倍的购并案,乍看之下很匪夷所思,然事出必有因,离奇的购并金额,亦透露出软件巨擘势在必得,更暗示其未来发展策略所在。 

Facebook着眼于后移动时代
Facebook以PC平台起家,却很快面临移动装置崛起的后PC时代,使得Facebook处境相当尴尬,一直受到市场质疑对移动平台的渗透过慢或不足,逼使Facebook必须花大钱不断购并,包括2012年以10亿美元买下Instagram,2014年再以190亿美元买下WhatsApp,可说都是因应市场批评移动平台较弱的亡羊补牢。

2012~2014年Facebook主要收购案

资料来源:DIGITIMES整理,2014/4

虽然目前Facebook在移动平台上的发展亦已经有初步成果,然而,相较于只是不断在移动平台上追赶,Facebook的总体策略想得更远:如果移动平台也有一天过气了呢?此并非不可能,毕竟谁都没料到后PC时代会来的那么快,移动平台亦很难说就一定可以天长地久,若届时才再来适应,岂不是又要像当初从PC转型到移动平台一样,劳民伤财且苦苦追赶?

最好的策略是先为后移动时代准备,届时掌握先机,反倒是所有的对手得苦苦追赶,Facebook收购当红的软件应用,只不过是因应眼前的状况,但着眼于新硬件,则是主动掌握未来,因此,Mark Zuckerberg称之为稀有的购并机会,但是产业界却称之为是看不懂的交易。

Oculus VR为何被Zuckerberg认为是后移动时代的未来硬件?此与虚拟实境硬件的特性有关,Oculus VR的产品Oculus Rift,论其外型与使用方式,属于一种头戴式装置,但与过去的头戴式装置产品不同的是,Oculus Rift加上头部动作识别功能,因而成为虚拟实境装置。头戴式装置的特性是,一旦使用中,则无法同时使用任何其他装置,此特性有机会造成现有移动装置遭到取代。

现有移动装置不论是智能型手机或是平板装置,可以一边打电脑,或一边看电视一边使用,要以其他装置取代并不容易,反而是电脑与电视的功能被不断整合到移动装置上。但头戴式装置不同,戴上头戴式装置以后,基本上无法进行其他活动或是使用别的装置,结果将反而是手机或平板装置的功能被内建到头戴式装置中。

过去的头戴式装置,仅以3D多媒体播放器为定位,因此无一成功,但Oculus Rift与过去的头戴式显示装置仅强调3D显示功能不同,内建头部动作追踪,推算头部动作即时改变显示内容,让使用者可以头转到哪就看到哪,换句话说,它开创出一种新的产品类别:虚拟实境装置。
此新应用方式,在Oculus Rift尚只有原型机的现在,即已经引爆各种应用潮,包括产业界,如福特(Ford)用来进行新车的车体设计,铃木汽车亦打造虚拟实境用来让客户体验驾驶新车,NASA则用于操控无人太空机器人,此外,学界与教育界亦推出许多虚拟实境的教育功能,另外尚有众多个人或小型研究单位推出的各种功能,如用来让男性体会女性生活,女性体验男性生活等等心理与社交层面的功能,此部分则与Facebook本业稍有关系。

NASA结合Kinect与Oculus Rift进行体感操作机器人实验

资料来源:Nasa,2014/3
然而Facebook更看重的是此类虚拟实境的应用范围,不论是最简单的视讯互动对谈,或是教育性的虚拟实境,甚至是产业应用,一方面如前述头戴式装置特性,将无法同时使用移动装置,结果反而必须把移动装置的功能整合到头戴式装置,让头戴式装置成为新的整合平台;另一方面,此类应用均必须大量运用云端运算,而Facebook掌握此类云端运用,在网路上的霸主地位自然更加稳固。
Oculus Rift为Facebook提供未来庞大机会的敲门砖,让Facebook有可能成为一统消费性电子产品,同时兼揽产业应用,且掌握云端平台的可怕霸主,因此Zuckerberg才将Oculus VR视为稀有的购并对象,此为Facebook对一家连产品都没有的公司,豪掷20亿美元面不改色的主因。 

Google看准智能家庭
相对于Facebook与移动平台的恩怨情仇,Google收购Nest,所著眼的则是进军家家户户,每个人的住家之中。在过去,包括微软(Microsoft)等众多IT大厂均处心积虑要进入消费者家中,推展数位家庭,但无一幸免的失败,Google亦曾推出家庭节能与健康服务,但亦以黯然关闭收场,其根本的失败原因,在于软件服务仍必须透过硬件发挥效果,透过PC平台,能做的实在有限,如节能服务需靠使用者一一输入所有数据,时间一久自然厌烦而无法持续。
Nest的出现对Google来说,不啻当头棒喝,过去Google想进入家庭,想推动节能软件服务,Nest以智能型自动调温器之姿,轻松达阵。 Nest的团队为过去苹果iPod的设计团队,不仅为Nest带来时尚感,亦带来易于使用的人机介面,更带来智能化的观念,过去自动调温器仅为欧美家庭中被忽略的一个传统家电装置,但Nest将它改头换面,成为有多种智能功能,可协助节能的时尚工具,推出后大受欢迎,出货已超过100万台。

Nest智能型自动调温器产品外观与规格

资料来源:Nest,2014/3
Nest智能型自动调温器以预冷以及延后冷房的方式,为用户节省电费,其背景是美国尖峰时间电价比平时高出甚多,Nest智能型自动调温器在尖峰时间到来前,先把房屋降到比平时更低温,换句话说,等于先把便宜的电,以房屋的热容量为能源储存方式储存起来,到尖峰​​时间则停开冷气,用预先储下的「冷」撑过尖峰,当尖峰时间快过去时,房屋温度过高,冷气亦不全开,而仅为保持基本舒适,直到尖峰时间过去,才全力运转降低温度,如此一来一往,可以省下可观的电费。

从使用者的观点看,Nest智能型自动调温器可有效节省电费,但若从Google的观点看,重要性则远不止如此,Nest不仅可以监控家中温度,甚至掌握家中空调的控制权,此可让Google的软件有相当大的发挥空间,如可利用家家户户的热容量来平衡能源需求,当需求突增,或电网有突发故障,Google可透过每户的自动调温器同时关掉冷气5分钟,以需求因应供给变化,不需动用能源储存装置即可轻松应付过去,住户亦无任何感觉,但Google却可赚取稳定电网的收入。

更进一步来说,目前如LED灯泡亦开始内建低能耗无线网路如ZigBee,以提供彼此连结智能控管功能,未来家中可供Google以软件控制的各种硬件将越来越多,不过,消费者对让软件大厂登堂入室控制一切,总是怀有戒心,必须透过一个让他们信任的硬件品牌进行,此亦为Google必须买下Nest的原因。 Google看中的是它已经出货100万台,而消费者亦信任它,放心让它控制家中的空调系统。一旦Google可藉由Nest进入家庭,便可开启无数智能家庭的新服务。 

软件巨擘需要硬件施展新创硬件将成为新商机
事实上,软件大厂进军硬件,Google与Facebook并非领时代之先,最早明白软件终需硬件推动的是微软,过去微软一再想利用PC平台上的霸权地位,攻占消费者的客厅,推动数位家庭,却一再败北,其主因就是微软力推的硬件装置(即PC)并不适合在客厅使用,最后微软痛定思痛,决定推出Xbox平台,惨澹经营2代后,终于在同是新创硬件的体感控制装置Kinect推动下,有了初步成果。

微软的痛苦,Facebook应该很能感同身受,身为从PC平台崛起的软件服务,在PC走向衰退、移动装置大行其道的时代,总是遭产业界、客户、市场分析师、股东,质疑其移动平台策略,因而不得不拼命追赶,大肆购并,软件平台终究还是受到硬件演变的影响,若要完全掌握自己的命运,仍然需要透过掌握未来的硬件平台,才能长治久安,甚至预先排除竞争对手。

虚拟实境装置是Facebook押注认为是移动装置杀手的硬件平台,为买下此块敲门砖,让其创投股东可获利20倍亦是一点都不贵,另一方面,Facebook显然不会孤注一掷,除Oculus VR,未来各种有潜力的新人机介面硬件装置,Facebook势必都会积极观察,甚至一一购并。

而Google同样寄望由创新的硬件,打入全新的广大市场,即智能家庭,未来不只是过去微软所瞄准的多媒体服务数位家庭,包括所有的家电、居家安全控制、整合能源服务、居家健康护理、远距医疗等等所有想像得到在家中进行的活动与服务,全都可藉由Nest所打开的这扇窗实现,因此,Google以32倍年营收的高价收购,看似「凯子」,其实却不然,因为与Facebook的考量相同,此把进入家庭的钥匙,怎么买都不嫌贵。

不过,Google并不只是藉由购并的手段,包括本身同样在推动Google Fiber的网路服务,与Comcast的4-Play策略有异曲同工之妙,透过网路服务,亦为渗透家庭的方式之一。

硬件有如软件的手脚,当硬件发展到极限,软件的作用就会凸显,而软件的附加价值会因而提高,使得硬件退位而进入软件时代,但当软件发展到极致,则会需要更多新创硬件,承载软件所能提供的更多新功能,Google与Facebook的购并新创硬件厂商,可说暗示着产业已经走到这一步,未来人机介面与深入生活的新创硬件,将会是硬件制造的新商机所在,亦将是软件巨擘积极收购的目标,以及创投丰厚获利的来源。 


关键字:Google  购并  Nest

编辑:北极风 引用地址:http://www.eeworld.com.cn/xfdz/2014/0415/article_32362.html
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