时代杂志:意欲对抗死神的谷歌

2013-09-20 10:39:26来源: 新浪科技
    导语:《时代》杂志网络版周三刊登题为《意欲对抗死神的谷歌》(Google vs. Death)的文章称,谷歌(898.39, -4.93, -0.55%)CEO拉里·佩奇(Larry Page)正试图将谷歌转型成“登月项目”工厂,谷歌目前甚至开始研究如何延长人类寿命。

  以下为文章全文:

  聆听佩奇说话可能会略有困难,这是由于他的一对声带都存在神经损伤:其中一个于14年前出现麻痹症状,而在去年夏季的一场感冒后,另一个声带的运动也受到影响。尽管这导致他的声音刺耳而模糊,但这并未使他放慢语速。而尽管需要仔细去听才能听清,但佩奇所说的许多内容仍值得关注。

  现年40岁的佩奇是谷歌联合创始人及CEO,而谷歌已经是全球最成功、最知名的公司之一,同时也越来越古怪。毫无疑问谷歌是一家搜索引擎公司,利润主要来自网络广告业务。不过,谷歌同时也拥有移动操作系统、网络浏览器、免费电子邮件、无人驾驶汽车可穿戴计算设备、在线地图、可再生能源,以及通过高空气球向偏远地区提供互联网接入服务等业务。谷歌的战略一方面是主流服务,另一方面则是风险巨大的赌博。

  佩奇喜欢将谷歌的冒险称作“登月项目”。在谷歌总部接受采访时,他表示:“我并不赞成将所有资金都花在这类投机项目中,但我们应当与普通公司投入同样比例的研发资金。此外在投资时,我们应当比普通人有更长远的目光和更远大的理想,更像是登月。”用佩奇的话来说,这也是谷歌并非普通公司的原因。

  目前,谷歌正从事一个充满不确定性的长期项目。谷歌已启动了一家专注于医疗健康,尤其是衰老问题的新公司Calico。这家独立公司由生物技术公司Genentech前CEO亚瑟·列文森(Arthur Levinson)领导,而列文森本人也是公司投资人之一。在职业生涯之初,列文森是一名科学家,拥有生物化学专业博士学位。他目前同时也担任着Genentech和苹果(472.3, 7.62, 1.64%)公司董事长的职务。换句话说,作为YouTube和Google+的所有者,谷歌目前也在认真研究如何延长人类寿命。

  谷歌在这一领域并未取得过惊人的成就,其个人医疗记录服务Google Health也未能获得广泛接受。不过谷歌表示,Calico将是一家不同的公司。相对于医疗健康行业的其他公司,Calico关注的更加长远。佩奇表示:“在某些行业,从一个想法到最终产品的实现需要花10到20年时间。医疗健康毫无疑问是这样的行业之一。我们应当关注真正重要的工作,并在未来10到20年中完成这些工作。”

  值得指出的是,硅谷没有其他公司能从事这样的工作。较小的公司缺乏资金,而大公司则无法坚持。苹果公司以往曾多次给人们带来惊喜,但仅仅只是每隔几年发布一款重要产品,这意味着该公司主要关注短期发展。谷歌的做法则相对疯狂。上周,苹果公司发布了新款iPhone,那么谷歌本周做了什么?我们看到了一家未来某天将挑战死神的公司。

  那么一个不可避免的问题是,作为一家帮助人们查找信息并提供广告服务的公司,谷歌为何花费大量资金开展项目,试图挑战衰老和死亡等无可争议的人体自然现象?答案则是另一个问题:还有哪些其他公司能做到这一点?

  新的前景

  谷歌对“登月项目”的热衷,以及从事这类项目的能力部分是由于佩奇本人的影响。当他还是斯坦福大学计算机科学专业研究生时,他就发现,最具相关性的网页是被链接最多的网页,这也成为了先进搜索引擎的基础。随后,他与同学谢尔盖·布林(Sergey Brin)共同创建了谷歌。谷歌于1998年建立,随后很快成为一家“现象级”公司。直到2001年之前,佩奇一直担任谷歌CEO,随后他们从软件公司Novell找来了科技行业资深高管埃里克·施密特(Eric Schmidt)。自那以后,佩奇、布林和施密特组成的“三驾马车”吸引了外界的密切关注,这种权力分享的模式也成为推动谷歌近年来迅猛增长的主要动力。2011年4月,佩奇重新成为谷歌CEO,而施密特则转而担任谷歌执行董事长。

  佩奇成为谷歌领导者之后带来了立竿见影的效果。2012年,谷歌以125亿美元的价格收购了处于困境中的手机厂商摩托罗拉移动,从而进军硬件业务。佩奇同时重组了谷歌的管理架构,创造了名为“L团队(L代表拉里)”的高级管理层。不过,也有一些重量级高管离开,其中包括谷歌的第20名员工玛丽莎·梅耶尔(Marissa Mayer),她前往雅虎(31.03, 0.60, 1.95%)成为了该公司CEO。更重要的是,佩奇已经证明,尽管谷歌被认为过分依赖广告业务,但该公司的其他业务也能获得高速发展。目前,谷歌500亿美元年营收的大部分来自搜索广告。但分析师估计,YouTube目前已是一项年营收40亿美元的业务,而Android则带来了每年68亿美元营收。

  在此基础上,外界已经看到,佩奇拥有不一般的雄心壮志,并且没有太大的耐心,他希望自己建立的公司也是这样。他表示:“对我来说,如果你观察一家正在发展壮大的公司,同时这家公司只从事一种业务,那么这种状况很难令人满意。理想情况下,如果你有更多的人和资源,那么就可以解决更多问题。我们总是坚持这样的哲学。”一些长期关注谷歌的观察家赞同这一说法。风投公司Andreessen Horowitz联合创始人本·霍洛维茨(Ben Horowitz)表示:“类似佩奇的人并不关注维持价值,他们希望创造新的价值。从无到有创造新东西是一种优点。”

  不过,谷歌此前从未尝试解决像“死亡”这样意义深远的问题。将衰老当作一种疾病而不是生命的自然现象并非新观念,至少很多人都曾这样幻想过。那么作为一种科学,情况又如何?美国抗衰老医学科学院早在1992年就已经成立,但该机构的理念仍未被主流医学界接受。研究进展很慢,因此到目前为止仍未能得到有意义的成果。马萨诸塞州剑桥的一家公司Sirtris Pharmaceuticals此前曾开发一种名为SRT501的新药。这是白藜芦醇的特定形式。白藜芦醇存在于葡萄酒中,曾被认为具有抗衰老特性。2008年,葛兰素史克以7.2亿美元的价格收购了Sirtris。但到2010年,由于仍未能开发出可投放市场的此类药物,同时白藜芦醇的研究遇到了挑战,因此葛兰素史克停止了尝试。其他抗衰老研究仅仅只是由非营利组织推动,目前仍没有任何商用产品计划。

  那么,在制药公司无法做到的情况下,为何谷歌能在抗衰老研究方面取得进展?佩奇本人并未炫耀他在这一领域的知识。他承认:“对于这一技术,我个人没有太多的专业性。我对其有一定了解,但仅限于硅谷范围。”谷歌此前投资了基因测序公司23andMe,这是由布林的妻子安妮·沃西基(Anne Wojcicki)创立的一家公司。今年2月,列文森、布林与Facebook创始人马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)和俄罗斯企业家尤里·米尔纳(Yuri Milner)一同,成立了3300万美元的“生命科学突破奖金”,以“表彰在治疗顽固疾病,延长人类寿命的研究中取得的杰出成果”。

  如果你生活在硅谷的氛围中,那么将更容易理解谷歌这些举措的严肃性。在硅谷,人们认为,凭借对技术的自由运用,没有任何问题不能解决。你只需将问题分解成数据,随后投入足够多的处理能力。

  一些迹象表明,技术爱好者的看法是对的,至少在一定程度上如此。医药行业正成为一种信息科学:医生和研究人员目前可以利用大量来自患者的数据,而谷歌非常善于处理大量数据。尽管谷歌对Calico未来的举措非常保密,但可以预计,该公司将利用核心的数据处理能力去揭开与衰老相关的疾病的奥秘。接近这一项目的消息人士表示,Calico将从较小的规模开始,完全专注于新技术的研究。那么谷歌何时才会拿出可以销售的产品?这取决于你的猜测。

  可以确定的是,从数据和统计角度来看待医学问题,而不是简单地尝试推出新药,将得出一些与直觉相反的看法。佩奇表示:“人们是否专注于正确的事?我认为有趣的一点是,如果能治疗癌症,那么人们的平均寿命预期就会增加3年。我们将治疗癌症视作一件大事,认为这将彻底改变世界。但当退一步去看,那么会发现,尽管癌症带来了许多悲剧,令人悲伤,但总体而言,这可能并不是你想象中的一个重大成就。”换句话说,对佩奇而言,治疗癌症还不算一个足够伟大的任务。

  “春季大扫除”

  佩奇上任以来的做法并非毫无争议。与硅谷的一些竞争对手类似,谷歌今年早些时候被卷入“棱镜门”事件中。爱德华·斯诺登(Edward Snowden)泄露的一些文件曝光了美国国家安全局(NSA)的“棱镜”项目,而文件显示NSA能直接访问谷歌等科技公司的服务器。谷歌否认了这一指控。佩奇一直表示:“关于外界认为我们参与共谋,可能存在一些误解。我们努力尝试解决这些问题,并非常努力地保护用户数据。”在这一丑闻爆发后,佩奇和施密特试图拿捏好分寸,呼吁政府更加透明,同时避免明确批评司法部门。

  佩奇同时也注意避免类似在线百科全书Knol和消息服务Google Buzz的失败,这些服务的用户数非常少。为了实现这一目标,佩奇减少了谷歌推出的新产品,同时通过定期的“春季大扫除”关闭以往表现不佳的项目。而Knol和Google Buzz都已被关闭。佩奇以简明扼要的方式表达了他的态度,即他希望有的放矢。风投公司KPCB的风险投资家、谷歌的早期投资人和董事会成员约翰·多埃尔(John Doerr)表示:“今天,我无法想象有人比佩奇做得更好。”《What Would Google Do?》一书的作者杰夫·贾维斯(Jeff Jarvis)则指出,佩奇“无情地”拒绝了无法取得良好表现的想法。

  谷歌产品扮演的新角色都应当像该公司最古老的的产品:搜索。早期,Google.com网站凭借更准确的搜索结果击败了AltaVista等竞争对手。其他取得极大成功的产品还包括Gmail和谷歌地图。其中Gmail提供了庞大的邮箱空间,而谷歌地图则拥有有趣的街景地图。谷歌试图证明,该公司仍能取得类似的成绩。负责移动搜索的谷歌副总裁约哈纳·莱特(Johanna Wright)表示:“佩奇推动我们去实现10倍的创新,即比我们现有产品优秀10倍的创新。”

  谷歌大部分疯狂想法都诞生自Google X实验室,Google X汇聚了谷歌各种梦幻般的想法。这是一个秘密的研发部门,办公地点距离谷歌总部只有3分钟自行车车程。尽管佩奇是整个公司的CEO,但Google X更多地由布林负责,而布林的合作者是科学家、创业家埃斯特洛·泰勒(Astro Teller)。泰勒的头衔是“登月项目船长”,这反映了Google X的远大理想。除了长发和大胡子之外,他酷似自己的祖父,即“氢弹之父”、物理学家爱德华·泰勒(Edward Teller)。

  泰勒表示,Google X的“登月项目”有3个共同点:一个全世界亟需解决的重要问题,一个可能的解决方案,以及有可能带来很大改变的突破性技术。而赚钱被放在靠后的位置。不过,即使项目能满足所有这些要求,也可能不会启动。泰勒表示:“布林和我都认为,这是必要条件而不是充分条件。根据不同情况,项目可能需要咨询专家,可能需要开发原型产品,有时甚至需要成立一支临时团队看看如何发展,但最后却对团队说:‘你们的目标是尽快放弃这个想法。’”

  Google X的4个项目已众所周知。其一是谷歌眼镜,这是一款集成了摄像头和小型联网显示屏,支持语音控制的现实增强设备。另一个是Makani Power。这是一家曾获得谷歌投资,随后被谷歌收购的创业公司。该公司利用飞行翼将风力涡轮机放飞至空中进行发电。而Project Loon则利用距地面12英里的氦气球发射无线信号,向偏远地区提供互联网接入服务。尽管Calico是具备“Google X风格”的长期项目,但该公司目前独立于Google X。

  在Google X的所有项目中,如果要找一个项目,能真正永久改变我们的生活方式,那么将是无人驾驶汽车。90年代中期,当佩奇还在斯坦福大学上学时,他最先被这一概念吸引。不过,直到谷歌开始着手研究这一概念时,这一概念都还没有取得很大进展。佩奇表示:“我认为,我们做到的一件大事仅仅只是告诉人们:‘我们将开始从事这方面工作。这会是一个重大项目。应当被完成。’我们宣布,我们将逐渐在公共道路上行驶,并确保安全。我们将继续进行测试,证明这些做法的可能性。而所有这些都可以在10年前完成。”

  谷歌无人驾驶汽车使用激光和摄像头来探测道路上的其他车辆,甚至交通标志。到目前为止,谷歌无人驾驶汽车已在加利福尼亚州、内华达州和佛罗里达州行驶了数十万英里的里程。不过,目前仍有司机会坐在这样的无人驾驶汽车中。如果在加州湾区的高速公路上行驶,那么看见这样的无人驾驶汽车已不再是新闻。去年秋季,布林宣布这一技术将在未来5年中提供给普通人体验。不过目前仍不清楚谷歌将如何销售这一技术。

  谷歌眼镜相对而言更成熟,但目前也处于试验阶段。布林经常佩戴着谷歌眼镜,谷歌以外的许多人也以1500美元的价格购买了测试版的这款产品。Evernote和Twitter等几家公司已经为谷歌眼镜开发了应用。尽管谷歌将要到明年才会推出价格稍低的谷歌眼镜商用版,但这款眼镜帮助用户查看信息、拍摄照片的方式已引发了有关隐私保护的争议。一些用户表示,陌生人看见他们佩戴谷歌眼镜首先就会问:“你在拍摄我吗?”泰勒表示,限量提供谷歌眼镜是为了在这一技术进入日常生活之前,推动对该技术的讨论。他表示:“如果我们希望‘登月’,那么按照当前的文化标准去设计产品在任何层面都没有意义。如果你完全被这些东西束缚,那么就无法以重要方式帮助这个社会。但我们也并不认为,我们将决定未来的文化标准是什么。”

  与当前美国宇航局(NASA)面临的财务情况不同,谷歌的“登月项目”不太可能遭遇资金问题。目前谷歌持有540亿美元现金,而最重要的业务占据着绝对领先的市场份额。不过,这些长期项目未来是否有可能成为谷歌的“现金奶牛”?有可能。泰勒表示,Google X并非慈善组织,但也不会基于明显的盈利动机去选择项目。他表示:“如果你让一些东西变得更好,人们就可能付钱去买,但也有可能不买。而如果你让世界变得远远更好,那么利润就会主动找上你,以非常公平而优雅的方式。”

  核心

  作为谷歌的主流服务,搜索、YouTube、Gmail、谷歌地图和Android并不缺乏关注度。佩奇表示:“这很有趣。你可能会觉得对这些核心领域已经没有什么要做。但我们的核心领域对人们非常重要:获取信息,了解世界,通信,与其他人互动,帮助你完成工作。每天都来从事这样的工作令人感到非常兴奋。”

  去年,谷歌推出了知识图谱技术,使其搜索引擎能理解并回答各种问题,例如“贾斯汀·比伯有多高?”从技术上说,这与佩奇和布林最初提出的搜索算法有着同样的先进性。去年11月,YouTube在洛杉矶的YouTube Space投入运营,这是一个占地面积4.1万平方英尺(约合3809平方米)的视频制作场所,利用了1950年由霍华德·休斯(Howard Hughes)所建的一处飞机棚改建而成。一些较小的YouTube Space也在伦敦和东京建立。YouTube内容和商业运营负责人罗伯特·金赛尔(Robert Kyncl)表示:“程序员喜欢去硅谷,但对于内容制作者,他们的目的地是纽约、洛杉矶、伦敦、孟买和东京。这些是他们的试验田。我们认为,在这些地区建立实体对我们很重要。”

  佩奇表示,他最主要的责任是确保整个公司从大处思考。Google Geo副总裁布莱恩·麦克莱顿(Brian McClendon)表示:“佩奇总会问一些困难的问题,有时他的问题甚至不合理。他迫使你去思考:‘我是否已尽可能地在这个计划中想到更多?’即使当你做得很好时,他还是会这样。”麦克莱顿于2004年加入谷歌,当时他的创业公司被谷歌收购,而产品则发展成为谷歌地球。

  尽管谷歌的创始人强调专注,但谷歌有时也会被分散注意力。今年8月,美国科技博客AllThingsD报道称,布林和沃西基已经分居,这引发了对他们私人生活的大量报道。更重要的是,苹果公司和亚马逊(312.06, 0.03, 0.01%)等大公司已经发现,如果投资者对一些长期项目感到不满,那么他们会毫不犹豫地在股价上惩罚这些公司。对谷歌来说,到目前为止这还没有成为一个问题:谷歌股价今年7月创下928美元的历史新高。

  佩奇承认,他低估了困难的程度:“对于一些问题我非常乐观,非常肯定。因此我一直认为,这些问题能迅速得到解决。但实际上需要花很长时间。”他表示,他最初认为谷歌能在1年时间中为下一代智能手机开发出优秀的软件,但随后才发现将Android发展到这一水平需要5年时间。不过Android最终实现了目标,目前在智能手机市场占据了80%的份额。

  不过,佩奇已再次显得没有耐心:“大公司,或许也包括谷歌,我们没有尽早地去做这些事,以至于只有在我们需要其成为一项真正的生意时,这些事情才得以完成。”尽管谷歌没有提到Google+,即谷歌为应对Facebook(45.98, 0.75, 1.66%)而推出的产品,但Google+正是这样的例子。2011年,佩奇将谷歌所有员工的部分奖金与他们为谷歌社交业务所做的贡献挂钩。尽管结果不错,但仍未能使Google+实现类似Facebook的影响力和收入。

  佩奇对于10倍创新的理念创造了一个永不结束的周期。如果你认为,你永远有可能比自己或其他人现在要好10倍,那么你将永远不可能自我满足。这意味着即使Calico、谷歌眼镜、无人驾驶汽车、Makani Power和Project Loon都取得快速发展,创造了新的时代,但谷歌距离成功仍有着一两个“登月项目”的距离。佩奇届时有可能又会不满:谷歌未能以足够快的速度启动这些项目。(李丽)

关键字:时代杂志  谷歌

编辑:北极风 引用地址:http://www.eeworld.com.cn/xfdz/2013/0920/article_25970.html
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