袖珍数码相机挑战困境,最新机型有何改进?

2013-03-31 20:41:02来源: 日经电子
      袖珍型数码相机因智能手机的侵蚀受到了巨大打击。在市场趋于缩小的情况下,各相机厂商为解决配备新功能和降低成本等难题绞尽了脑汁。通过对最新机型的新功能和开发方面的努力进行分析,数码相机的“现状”浮出水面。 


       “相机市场的整体销量在减少。预计2013年的销量将比上年减少1成以上。低迷的原因包括全球低迷的经济环境以及手机等便携终端的相机功能的提高等”(尼康董事社长兼社长执行董事、相机与影像产品协会(CIPA)理事长木村真琴)。 

       索尼社长兼首席执行官(CEO)平井一夫也担心地表示,“部分低价位数码相机已被智能手机取代”。 

       据CIPA介绍,袖珍型数码相机占多数的镜头一体型产品2012年的供货量比上年减少21.9%,为7800万部(图1)。2013年的预测也不乐观。 

图1:趋于缩小的相机市场
随着智能手机的兴起,袖珍型数码相机市场不断缩小。为生存下去,相机厂商开始强化与智能手机的联动功能,以及采用可延长硬件寿命的技术等。(图由《日经电子》根据CIPA(相机)和Gartner(智能手机)的供货量数据制作)

       比较有代表性的事例是,松下的子公司三洋电机出售了相机业务部门。该公司已决定2013年3月31日把负责数码相机等EMS和ODM业务的三洋DI解决方案转让给投资基金。2003年前一直在数码相机的生产方面位居世界首位的三洋电机决定出售业务,“明确表示低价位数码相机已经不再盈利”(某相机厂商的相关人士)。

三项生存策略 

       如上所述,在市场不断缩小的情况下,袖珍型数码相机必须立即采取对策。各公司为确保相机作为专用机的地位,也是为了继续生存下去,开始全面致力于三项措施。即(1)灵活利用智能手机、(2)延长硬件寿命、(3)向高级机型转变。这三项措施都不是相机厂商单打独斗就可以实现的,而是需要比以前进一步加深与部件厂商、半导体厂商及软件供应商等的合作。 

       (1)灵活利用智能手机换句话说就是将相机作为智能手机的外设使用。例如,为数码相机配备无线LAN和NFC通信功能,以实现与智能手机的联动。此外还有利用智能手机采用的、已经成熟的无线供电部件和充电器的动向。在2013年1月31日至2月3日举行的亚洲最大规模相机展会“CP+2013”上,这种也可以认为已决意与智能手机构建主从关系的袖珍型数码相机接连亮相。 

       (2)延长硬件寿命是提高数码相机业务收益不可或缺的举措。各公司通常会在每年的春季和秋季两次投放新款数码相机。很多机型上市半年后价格就降到当初的一半,因此各公司都想尽量提高开发效率以降低成本。尤其是把必须与半导体厂商合作的动态可重构技术用于图像处理LSI的举措,取得了一定的成果。此外还有通过追加应用软件(应用)利用新功能的动向。 

       (3)向高级机型转变是进攻智能手机无法实现的领域的策略。其中,配备大型摄像元件的机型已经开始受到欢迎。据调查公司GfK Marketing Services Japan介绍,“虽然低价位产品低迷,但高级机型和高倍率光学变焦机型等的供货量比上年增加”。通过智能手机了解到了照片乐趣的消费者开始购买能以更高画质和更高功能拍照的数码相机。 

       下面就以2013年的春季机型为中心,分析一下具有特色的产品。从中可以看出开发背景和技术方面的苦心等。

 利用NFC轻松实现联动 

       把数码相机拍摄的图像发送到智能手机上,或者将智能手机作为相机遥控器使用——配备这种联动功能的机型越来越多。其中,可利用智能手机的互联网访问功能,向拥有广大用户的SNS轻松上传照片的功能备受关注。 

       各公司都致力于与智能手机的联动是因为,智能手机与专用相机相比,重要的相机性能还有所欠缺。尤其是望远摄影、明亮镜头的特性,以及利用大尺寸传感器的照片制作等,依然是专用数码相机的性能高。因此,使二者联动各取所长的组合方法存在需求。 

       在数码相机和智能手机间交换数据时,目前的最佳选择是利用智能手机配备的、可高速传输数据的无线LAN。不过由于设定比较复杂,因此虽然拥有配备无线LAN功能的机型,但中途苦于设定的用户也不在少数。 

       解决了这项课题的是松下的“DMC-TZ40”和“DMC-FT5”(图2)。这两款机型通过配备NFC无线通信功能,“把原机型需要8个步骤的联动设定减少到了3个”(该公司)。 

图2:通过NFC与智能手机联动
松下的“DMC-TZ40”和“DMC-FT5”配备了NFC标签(a)。使天线部对准,与智能手机接触启动联动功能(b)。

       尤其是现在,讨厌复杂操作和设定的年轻女性也拥有智能手机,并想与相机联动的需求大幅增加。要想满足这种需求,“NFC的便利性最合适不过了”(该公司)。只需用配备NFC或FeliCa通信功能的智能手机靠近DMC-TZ40和DMC-FT5,即可“打开电源”以及“确立无线LAN通信”。 

       数码相机与智能手机的无线LAN通信无需接入点,可以直接连接。支持的NFC方式为“NFC-F(FeliCa通信部分)”。

与智能手机利用相同的无线供电技术 

       随着智能手机的普及,还有其他一些采用环境日趋成熟的技术。比如无线传输电力的无线供电功能。其中,数码相机已开始配备符合行业团体——无线充电联盟(WPC)制定的“Qi”规格的方式。 

       宾得理光映像2013年3月15日上市的“PENTAX WG-3 GPS”就在数码相机中首次配备了Qi规格无线供电功能(图3)。该公司负责商品策划的中村健一(营销统括部 策划团队袖珍相机策划组)表示,“智能手机的充电基础设施已经开始完善,所以选择了Qi规格。我们在开发之初就没想过配备自主规格”。 

图3:安装无线供电线圈
宾得理光映像在“PENTAX WG-3 GPS”上采用了智能手机配备的Qi方式无线供电功能。安装了TDK制造的受电线圈。

       该产品未附带无线供电的充电板。中村表示,“家电量贩店等已经有大量支持Qi规格的充电板销售,市面上的可利用场所也不断增加。所以没必要以我们的品牌投放产品”。这也是利用智能手机基础设施的举措。 

       在零部件采购方面也受益于智能手机。数码相机配备的受电线圈是TDK计划主要配备于智能手机而开发的。在成本意识较高的数码相机行业,存在“可用于无线供电功能的成本在一个硬币(500日元)以下”(某相机技术人员)的共识。因此,为了寻找更便宜一些的部件,自然就会求助于智能手机的世界。 

       宾得理光映像的中村称,该公司采用无线供电的最大理由是“为了降低故障风险”。“PENTAX WG”系列是以高防水功能为特点的坚固机型。但“以往的系列因为进水造成的故障最多”(中村)。 

       这是因为,充电时必须打开保护连接器部的保护盖。而“关闭保护盖时,只要夹杂了微小的灰尘或一根头发,就无法确保防水性能”(中村)。利用无线供电技术的话,则能大幅减少打开连接器部保护盖的机会。 

图像处理LSI使用4年之久 

       这三项生存策略中,在(2)延长硬件寿命相关的举措方面取得成功的是卡西欧计算机。该公司2013年2月8日刚刚上市的“EX-ZR400”配备的部件与约2年前推出的“EX-ZR100”基本相同(图4)。这期间还推出了“EX-ZR200”和“EXZR300”,但外装、光学变焦镜头以及可以称之为相机心脏部的图像处理LSI等硬件大多都是直接使用原来的产品注1)。 

图4:利用动态可重构技术延长寿命
卡西欧计算机在图像处理LSI中采用了动态可重构技术。从2011年2月上市的“EX-ZR100”到2013年2月上市的“EX-ZR400”,都没有进行太大的硬件变更,只进行了更新换代。

注1)在由EX-ZR100升级为EX-ZR200时,摄像元件由有效像素约为1210万的品种变更为约1610万的品种。 

       负责开发的细田润(该公司羽村技术中心QV事业部开发部第三开发室室长)断言,“在这么长的时间里使用相同的硬件还能提高新机型的功能,主要得益于图像处理LSI配备的动态可重构技术”。 

       动态可重构是具备与专用逻辑电路(硬连线电路)相当的处理性能,但又能像软件一样灵活改变电路构成的技术。硬连线电路难以追加功能和修正故障。仅利用DSP的话在综合处理性能方面没有优势。因此,各厂商要想大量安装自主性高、容易比其他公司的产品吸引用户的功能,动态可重构技术是最佳选择。 

       卡西欧计算机从2010年11月上市的“EX-ZR10”就开始配备采用动态可重构技术的图像处理LSI“EXILIM引擎HS”。在已经过去2年多的今天仍在使用,而且“预定未来2年继续使用”(细田)。数码相机用图像处理LSI的寿命一般被认为是1~2年,4年可以说是超乎寻常了。 

       动态可重构技术只要是在一定运算器阵列中的处理,无论追加多少种功能,电路面积都不会增加太多。其中,“尤其擅长合成多张高速连拍照片制作图像等计算量较多的复杂处理”(细田)。 

       不仅是卡西欧计算机,富士胶片也积极利用了动态可重构技术。富士胶片从2011年2月前后开始配备该技术,其最新款高级袖珍相机“FUJIFILM X100S”也在图像处理LSI中采用了动态可重构技术。据负责X100S开发的齐藤理(该公司R&D统括本部电子影像商品开发中心技术担当部长)介绍,“动态可重构技术为实现此次初次配备的、通过使左右偏移的图像对齐来聚焦的‘数码裂像(Digital Split Image)’功能做出了巨大贡献”(图5)。 



图5:使焦点模糊造成的图像错位影像化
富士胶片在“FUJIFILM X100S”上配备了手动聚焦时为使上下分为4部分(右、左、右、左各不相同)的图像合在一起,旋转聚焦环进行聚焦的“数码裂像”功能。

       具体而言,采用该技术缩短了开发时间。由于无需在掩模中加晒电路信息,因此与普通的固件开发一样,在产品供货前能够一直专注于电路构成的优化和验证作业。“X100S的开发时间虽然比较短,但通过采用该技术,得以最大限度提高了完成度”(细田)。 

通过应用追加功能 

       关于延长硬件寿命的举措,还有一点值得关注。那就是索尼2012年11月开始面向相机提供的应用发送服务“PlayMemories Camera Apps”(图6)。通过为数码相机安装应用可以追加功能。目前只有该公司的两款无反相机支持该服务,不过就技术而言,袖珍机型也可以配备。 


图6:通过应用追加功能
索尼为无反相机“NEX- 6”和“NEX-5R”(a)提供了应用服务“PlayMemories Camera Apps”(b)。

       以前,数码相机基本不具备购买后再追加功能的机制。为此,索尼通过开发自主发送平台和专用应用实现了该功能。现在备有9种应用,今后“打算随时追加”(该公司)。 

       除了免费应用外,还备有价格500~1000日元不等的收费应用。据索尼介绍,“收费应用销势很好,下载量超过了我们的预期”。该公司分析称,“以前为实现高级摄影,需要追加很多器材并学习技巧。而我们把摄影技巧作为应用提供。这一点应该获得了用户的共鸣”。 

       关于(3)向高级机型转变,以索尼“Cyber-shot DSCRX1”为代表的大尺寸摄像元件和高倍率光学变焦镜头等智能手机无法配备的部件得到了采用。 

对用户而言的价值 

       顺便一提,组合上面介绍的技术,还能看到新款袖珍型数码相机的影子。那就是,只需更新固件,数码相机就能变身为“适合每位用户的新机型”。硬件通过配备高倍率光学变焦镜头、明亮镜头及大尺寸传感器等,与智能手机形成差异化。然后通过固件发送,更快、更轻松地提供能让用户感受到魅力的价值。 

       例如,可以调整为“我的参数”的相机。目前的数码相机虽然功能多,但能灵活运用所有模式和设定的用户很少。因此,可以准备嵌有特定设定的固件,比如在某一特定目的下最大限度发挥摄影性能的设定。 

       例如,面向疾驰的“F1赛车”,在利用图像识别技术判断当前为最佳构图时,以超高速按快门。在证件照片用途,利用HDR(High Dynamic Range)合成拍摄明亮的图像,然后通过检测边缘将背景变成灰色,或者通过识别面部突出眼睛部分,又或者将肌肤颜色和质感修正地更加自然。如果能实现这些功能的装扮,应该可以满足用户的需求。现在已经具备了要素技术,“虽然作为一项业务成立还有待商榷,但从技术上来说已经能够实现”(多位相机技术人员)。

关键字:挑战  困境  改进

编辑:鲁迪 引用地址:http://www.eeworld.com.cn/szds/2013/0331/article_5587.html
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