做跨国公司中的“小巨人”——ARM的成长

2008-07-24 17:31:07来源: 互联网

    1990年11月,一位名叫Robin Saxby的英国人带着由Acorn电脑集团提供的技术和最初的12名工程师,借以苹果电脑和VLSI Technology公司出资,开始创业历程。1991年他们便成功地研制出首个低成本RISC结构体系,且被应用于苹果电脑正在开发的PDA上,这也印证了该公司的取名“Advanced RISC Machines”(简称ARM)。


打开市场

 
   “最初的窘态成就了ARM的今天。”1990年由英国电脑公司Acorn、苹果电脑及ASIC芯片公司VLSI Technology合资成立的小型技术企业ARM,最初主业是向苹果提供芯片技术产品,但其业务并没有得到母公司的强力支持,ARM只好转身寻求在芯片业的独立发展。

 
   但在英国成立的ARM,在半导体制造能力和市场经验上都难以胜过英特尔、摩托罗拉等美国同业。在美国,稍有些新技术的商人的通行做法是建立无生产线公司,将订单交付给已经初具规模的台湾代工商。欧洲同样没有成规模的生产基地,而ARM公司的规模之小,又使其难以负担远赴台湾签订小额订单所需的高昂成本。

 
   无奈,ARM将自己定位为“嵌入式32位RISC微处理器内核的供应商”,专攻其他芯片商所无暇顾及而又切实需要的嵌入式芯片技术,将原本的竞争对手转变为客户。

 
   为彻底避免竞争,研发人员比例高达60%的ARM公司从不生产和销售芯片。这使得ARM与芯片开发商维持相对友善。一开始,ARM在导航系统GPS、音乐播放装置和3D游戏机等方面获得一些授权业务,但是整体市场却未能打开。

 
   1996年是它的一个转机。全球开始模拟手机向数字手机转换的时期,全球最大的手机制造商诺基亚在技术革新过程中,提出了将原有性能有限的16位CPU更换成32位CPU的要求,而诺基亚的芯片供应商,恰恰是ARM在汽车电子方面的合作者TI。在绕开直接客户TI、与诺基亚的对话中,二级客户的这个需求给苦恼的ARM带来了阳光:已经开发出32位CPU技术的ARM,用低功耗、高性价比说服了本来准备自己从头开发的TI,采用其授权技术开发诺基亚所需要的芯片。

 
   诺基亚还告诉ARM,32位CPU要求的存储量太大,代码过大并且昂贵,希望能有一种低功耗、高性能的技术得以使用。ARM很快拿出了Thumb技术:32位CPU配合16位的指令集,完全符合诺基亚的要求。ARM把这个技术授权给TI,由后者技术拓展后提供给诺基亚;同时,ARM向市场上其他厂商推广这项技术,从此一炮打响。


营造生态圈


   “我们现在的合作伙伴已经多得多了。”谭军说。ARM习惯将所有下游客户称为合作伙伴。使用这种高亲和度的称谓,不仅是因为其客户同样基于ARM技术进行研发,更重要的是,ARM的收益需要靠客户业绩来体现。


   ARM的授权收费模式是这样的:第一部分,在授权时向芯片开发商收取的一次性版权费,此外,无论是开发商自己还是开发商的下游客户,或者更往下级别的客户,只要卖出一枚基于ARM技术开发的芯片,ARM的账面上就会添一笔名为“版税”的进项。

 
   在2003年全球售出的7.8亿枚价格在2美元到上百美元芯片中,ARM平均每枚芯片所收取的版税为9美分。2003年全年ARM的营业额为2.34亿美元,其中版税收入与版权收入约各占38%。


   由于自身收益受到下游客户的业绩影响,ARM对整条产业链的各个环节甚为关切。只有将更多的芯片公司揽入ARM阵营,基于其技术所产的芯片数量持续增多,ARM公司的利润便能迅速膨胀。

 
   ARM将英特尔、摩托罗拉以及Marvell公司这三家自身拥有行业高精技术和绝对市场地位的跨国公司拉入阵营,向其授予整个ARM技术的体系架构,并与之合作共同开发芯片。这是一个事半功倍的举措:这几家公司点头之后,大半个市场都对ARM微笑。

 
   同时,ARM采用标准授权,TI、高通、三星、飞利浦等芯片商支付了标准授权费用后,对CPU功能有很大的自由拓展空间。

 
   中芯国际是有别于芯片开发商的一种客户,ARM向这家全球第二大的芯片制造厂进行CPU的授权,并推荐那些乐于获得ARM现成芯片的设计商择其代工购买。


   目前全球多数WLAN技术均是基于ARM内核,而几乎所有蓝牙应用产品都是在ARM之上开发而出。ARM积极吸纳开发工具分销商、应用开发商,并主持ARM技术平台培训。使用ARM进行开发的芯片商们,甚至不必担心人才短缺。针对运营商最关心的安全问题,ARM还推出TrustZone技术,“我们把通往产业圈的道路铺到了运营商脚下”。

 
   虽然Symbian的市场份额高达85%,摩托罗拉并不忌讳把自己的手机中原有的操作系统Symbian换成微软,因为它们支持同样的ARM技术硬件。ARM说服软件商们支持它的硬件接口。打动微软、Palm、Linux、Symbian等主流操作系统厂商的理由是更多被ARM阵营的硬件商选择的机会。

 
   合作者们发现,这个舒适的生态环境里有种宿命的意味:对圈外的企业来说,想要获得圈内的选择与被选择的资格,则需要向ARM支付授权费用,进入这个圈;而在圈内,由于合作者与竞争者之间开发的产品都基于ARM的IP架构,企业对配件供应商可以有多种选择,无需担心兼容问题,但无论如何选择,都还是存在于ARM圈内;同时,同样的技术背景带来更为激烈的同业竞争,为了提高自己被选中的几率,厂商们会持续购买ARM不断推出的最新技术,并扩充产能,向ARM公司再次注入资费。

 
   这是一个奇异的循环,具有吸力的、不断扩张的圈子。ARM在为这个圈子营造尽可能完备的生态环境的同时,也筑起了自己的稳固江山。


进驻中国


   ARM每年将营收的30%投入新技术的研发,简单换算可知,这家出售无形商品的公司利润率高达200%,但奇高的利润率在保守的基数下表现出的作用不大:2003年,这家位居芯片产业链顶端的技术提供商,其营业额只相当于其下游芯片商高通同年纯利润8.27亿美元的1/4。后者把从ARM购入的代码拓展成为一套完整的CDMA芯片技术方案,向全球CDMA厂商发售。

 
   对ARM来说,缩小与下游厂商的收入差距的途径,无非是帮助厂商们扩大芯片销量,以及拓展自己的涉足领域。“ARM IP要成为全球所有数字器件的基础。”ARM的首席运营官Tudor Brown如此陈述ARM公司的新梦想。

 
   2003年,全球的半导体芯片市场已经达到1600亿美元规模,这一数字在2004年还将增至1888亿美元。市场调查公司ISuppli预测,亚太地区将成为芯片销售量最大的市场,40.4%的芯片均在该地区销售。而亚洲地区的芯片产品又主要销往中国。


   ARM正在把在欧美的产业链模式挪入中国,目前已与深圳中兴集成、上海华虹集成、大唐电信、复旦微电子等多家中国半导体公司达成授权合作,与芯片生产商中芯国际结成代工合作,并致力于拓展下一批合作者。

 
   ARM希望自身技术与强大的合作阵营能对中国的手机及其他芯片厂商形成诱惑,帮助其绕过中间层芯片商,填补核心芯片技术的断层,同时使自身利润在中国的手机市场上得到充分体现。

关键字:跨国公司  公司  小巨人  巨人

编辑:潘争 引用地址:http://www.eeworld.com.cn/news/enterprise/200807/article_21809.html
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