金融时报:谁动了硅谷之硅

2006-09-21 09:26:56来源: 新浪科技

  一个新的高科技行业将在关键原料的消费方面,超越那些为旧金山半岛赢得“硅谷”称号的半导体企业。

  预计在硅原料的使用方面,增长更为迅速的太阳能电池板行业将在未来5年内超过芯片行业。但是,该行业首先必须克服这种商品的严重短缺问题,否则它就难以扩张。

  英特尔(Intel)与AMD等芯片制造商,以及太阳能电池板制造商所使用的硅,被称作“多晶硅”(polycrystalline silicon),它由粗硅提炼而成,纯度高达99.99999%。

  当半导体行业将精力集中于小型化——在硅晶片上挤入越来越多的晶体管——的时候,太阳能电池板行业却在制造面积更大的硅片,以吸收太阳能。

  2005年,太阳能电池板行业的增幅为30%,但Piper Jaffray的分析师预计,由于多晶硅短缺,该行业2006年的增幅将仅为5%。该行业的迅速扩张——这是政府补贴和激励措施的结果——及其对原料难以满足的大量需求,正是导致上述情况出现的原因。预计今年有大约30%的全球硅供应量,将被用于太阳电池板。

  这令多晶硅制造商感到吃惊。2005年的多晶硅产量约为2.6万吨,来自美国的Hemlock Semiconductor和MEMC、挪威的REC和 Elkem、德国的Wacker、以及日本的Tokuyama等少数厂家。去年,这些生产商意识到需要扩大产能,但它们要用3年时间才能使新工厂投产,致使硅晶片在2008年以前都会严重短缺。而就在这种状况出现的同时,芯片制造商也在扩建芯片厂,使用更大的硅晶片。

  “目前情况是一种产品,双倍需求,”市场研究机构iSuppli的首席分析师莱恩?耶利内克(Len Jelinek)表示。“短期内,这就像是一场‘完美风暴’。一切都对你不利,大家都在‘亡羊补牢’。”

  与太阳能电池板制造商相比,芯片制造商处于相对有利的位置,因为许多芯片厂商为确保供货,已签署了长期的固定价合同。此外,与太阳能电池板厂商的成本结构相比,硅在芯片总体价值中所占的比例较低,这意味着它们可以承担得起高于太阳能电池板厂商的价格。

  市场调研机构Sage Concepts总裁里奇.瓦恩加德纳(Rich Winegarner)表示,每公斤硅原料的价格已从2003年的30美元左右,涨到目前的72美元左右。

  然而,由于没有十分成熟的原材料现货市场,一些买家在购买少量几吨硅的时候,要支付每公斤逾300美元的价格。瓦恩加德纳表示:“这的确反映出买家不顾一切的程度。”

  当今生产的90%以上的太阳能电池板,都使用了大量的硅,这导致了对薄膜太阳能电池的开发。这种电池的玻璃、塑料或金属基层上硅薄膜的厚度,要比一根头发还薄。

  全球最大的半导体设备制造商──应用材料(Applied Materials),将技术诀窍转移到了太阳能领域。与SunPower、Nanosolar及Miasole等太阳能企业一样,该公司的总部也位于硅谷。本月,该公司宣布了新的太阳能战略,并表示该战略的目标是将发电成本从每瓦特3美元降至1美元。

  “我们将硅短缺视为一种催化剂,而不是永久或关键的特点,”应用材料首席技术官马克.平托(Mark Pinto)表示。“它显然限制了行业的发展,许多制造商缺乏可靠的供应来源,因此它们不得不将晶片做得越来越薄。”

  目前晶片非常薄,以致容易折断,但应用材料的设备据称能实现更敏感的处理,完好率也更好。该公司在平板显示器设备制造方面的专业技术,加之收购专营镀膜设备的应用薄膜公司(Applied Films),还有助于在以玻璃为基层的太阳能电池板上,制成更薄的硅晶片膜。

  1980年,这些工厂制造的太阳能电池板每年共计发电1兆瓦。2000年,该数字升至10兆瓦,但应用材料表示,要实现发电量的飞跃,需要使目前发电量为100兆瓦、成本为2亿美元的工厂,打造成发电量为千兆瓦的工厂,后者的建造成本高达前者的10倍之多。

  瓦恩加德纳表示,当2008年硅供应恢复正常时,硅谷太阳能行业的多晶硅使用量,将与芯片制造商的使用量相当。“20年后,这种材料将主要用于太阳能领域,半导体行业将只占一小部分。”

关键字:电池板  太阳能  多晶

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