看本土多媒体处理器的又一轮“风生水起”

2007-09-25 08:23:23来源: 电子工程专辑

今年夏季,面向手持设备的多媒体处理器领域显得很不平静,两家位于上海的本土设计公司先后举行声势颇大的新产品发布活动,触动了各方的神经:声称在图像算法上拥有独特技术的上海杰得微电子宣称经过3个多月的调试之后,其新一代移动多媒体应用处理器X900已在台积电实现量产,在其公布的合作伙伴名单上,手机大鳄Nokia的名字令业界为之一震;而继“阳光一号”、“阳光二号”取得成功之后,智多微电子(Chipnuts)也更上一层楼,推出了将C7280应用处理器与专有的SmartNX操作系统集成在一起的平台化智能手机解决方案NX200,并打出了“智能手机平民化”的口号。

硬加速H.264成X900主要卖点

与一年多前推出的Z228相同,此次杰得发布的X900仍旧选择了ARM 926EJ处理器内核,并沿用了TSMC的0.13微米工艺制造。不同的是,这款由ALChip完成后端设计的新品是全球首个拥有多格式硬件解码能力的移动多媒体应用处理器,外围电路和接口非常丰富(详情见本刊网站),昭示该公司欲通吃各种手持多媒体设备市场的“野心”。

硬解码能力带来的低功耗和快速是DSP等软件解码方式无法匹敌的,同时除了MPEG-4的编解码能力,X900的Main Profile H.264、VC-1解码能力为满足日益增长的高品质视频需求提供了保证。据称,即使Freescale的iMX处理器,目前也只能做到Baseline Profile的水平。而在应对720×480 D1的VC-1视频文件时,X900可达到30帧/秒的解码速度。

与此前在VC-1上同微软合作紧密的Sigma Design相比,这家成立了仅有三年的公司也显示出了“后来者居上”的雄厚实力。“微软在修正了其IPTV规范之后,Sigma对其解码芯片也做了相应的调整。”杰得总裁欧阳合说,“不过,Sigma的新芯片只能够解码采用新格式的内容,对采用了旧格式的内容却无能为力。但对X900来说,新旧格式都不是问题。”据称正是基于这个原因,微软还将其所有VC-1代码免费赠送给了杰得以便其做成硬件逻辑,并提供了多达250G的数据供其测试。

面对最主要的竞争对手Freescale、三星、Intel手中接过XScale的Marvell,“算法上的优势是杰得的杀手锏之一,无论Z228还是X900皆是如此。而杰得宣称其产品比对手更强大更省电,秘密也在这里。”ARM中国区总裁谭军表示。

欧阳合指出,由于必须在WinCE和Linux这样的操作系统中工作,因此驱动、多线程、多中断有关的设计是杰得研发工作中的主要难点。不过,深厚的数学背景帮助了他。这位曾在阳合不仅是美国圣路易斯华盛顿大学数学系博士,还曾是法国傅立叶数学研究所访问学者,在微分拓扑和模糊分析方面经验深厚,并拥有数项数字图像和视频解码领域的美国专利。而谭军也解释说:“即使采用同样的ARM内核,如果在芯片架构和底层驱动上实现优化,就会在性能和功耗上的获得优势。”


图1:利用智多NX200开发的样机 
 


图3:杰得微电子的X900电路开发板。

不得不承认,客户信任是这家新兴公司在产品推广当中碰到的难题。“但是与国内很多厂商非常注重品牌的是,许多大公司非常乐意测试一些新的产品。与品牌知名度相比,他们更在意技术的领先性。比如Nokia和飞利浦。”欧阳合说。另外他还指出,位于中国华南的一些面向出口的制造商也是如此。因此一旦有大公司采用杰得的产品,其所激发的示范效应将会是最好的市场推进器。

有消息称,Intel也在同杰得进行接触。不过,这家已经回归PC本业的前应用处理器玩家肯定不是想二度出山。“也许他们看中的是杰得的IP。”谭军表示,在收购ATI之后,前者强大的图形处理技术为AMD在与Intel的交锋中增加了胜算。虽然Intel同NVIDA的合作非常紧密,但如果Intel同杰得合作,很可能是希望将后者的视频编解码上IP嵌入到其处理器芯片当中。

毫无疑问,单就技术上来说杰得已经走到了众多中国IC设计企业的前列。但在现阶段推出这样一款产品是否太超前了呢?谭军给出的答案是否定的,因为北京奥运会造就的市场需求相当客观。“市场对于支持的H.264、VC-1、AVS硬解码标清芯片的需求将会在明年放量。高清芯片也是如此,因为除了能在手持设备上播放之外,消费者还希望能在需要的时候将其接驳到高清电视中观看。”

定位过于分散?

不像国际巨头一般采用的同系列但针对不同应用特性有所差异的产品战略,杰得称智能手机、手持信息终端、IPTV机顶盒、可视电话、汽车电子等都是X900应用范围,这不免给人定位过于分散的印象。其实要想瞄准中高端智能手机和UMPC应用,ARM 926EJ的266MHz主频显然有些力不从心,尽管欧阳合一再表示,X900在266MHz的频率下与同类500MHz产品的性能相当,但由于几乎所有的竞争产品都已经采用了更高的工作频率,因此266MHz的主频究竟能做什么,许多手机厂商都表示还需要进一步的评估。由于采用了ARM11内核,再加上与存储器捆绑销售的策略,三星绝对算得上一个非常强大的竞争对手。而杰得所强调的硬核路线,与Freescale相比也没有多大差异。至于Marvell,如果能够放下从Intel遗留下来的价高和寡的架子,后市表现也不容小视。

另外,有厂商表示,X900没有整合一些混合信号处理和电源管理电路,相对竞争对手的整体开发成本是否更低尚待评估。因此在市场推广方面,杰得面临的压力着实不小。

实际上,欧阳合在接受本刊采访时一再提到的手持信息终端(HiT)或GDP(即游戏/数据/播放器一体机,带嵌入式OS)是目前X900和之前的Z228应用最多的市场,尽管他表示X900最理想的目标应用是iPhone、iPod、Nokia N95这样的产品。GDP这类设备也可打电话,但不是通过移动通信网络,而是通过WiFi来打Skype或进行MSN、QQ即时通信。当然,在对视频处理要求较高、但对数据管理要求较低,拥有简单游戏功能的智能手机和UMPC市场也有盼头。

当然X900带来的H.264高清体验也带来了另外一些应用机会。据我们了解,杰得正在与Nokia就此平台合作开发一款UWB手机,即可无线传送高清视频流的手机。另外,高端视频会议系统供应商苏州科达也在采用X900开发高清产品。

而对于数字视频监控类应用(包括车内监控),业内人士表示看好Z228、X900在这块的前景,但也指出,数字系统本身要取代原有的模拟系统,还需要一段时间。而移动电视、IPTV等其他应用由于内容和标准之争,也暂时不能给杰得带来的实际的甜头。

随着X900的推出,杰得也宣布了Z228的降价消息。作为该公司的第一款正式产品,据悉,Z228之前的出货量维持在每月近万片的水平。对于其投资者软银亚洲(SAIF)来说,这样的业绩显然离收回成本的道路还太漫长。不过目前Z228似乎已开始出现转机,并很可能将在下半年放量增长。纽曼(Newman)计划10月份上市的MINI ALL VX1000或将起到推动作用,VX1000定位即是GDP,上市价格仅有1,000多元。

智多专有操作系统:降低开发成本的王牌

杰得可以为Z228、X900客户提供完善的软件开发平台甚至整体解决方案,而智多微电子公司就更进一步,出于帮客户降成本和提供更深入技术支持的双重考虑,推出了一款将多媒体应用处理器同操作系统集成在一起的智能手机平台NX200,并打出“智能手机平民化”的口号。NX200的推出不仅加大了移动多媒体应用处理器市场的竞争,同时也将战火烧到了Symbian、Windows Mobile和Palm三大手机操作系统的家门口。

NX200包括了智多最新推出的多核移动多媒体应用处理器C7280以及该公司自主研发的基于Linux的开放式移动操作系统SmartNX Mobile,并同时提供了多种中间件和应用软件包。与X900的中高端视频路线不同,C7280采用ARM7与CEVA音频DSP的双内核架构,能够实现每秒30帧(QVGA)的MPEG-4/H.263解码和编码能力,同时也支持3GP以及AVI等其他视频格式(详情见本刊网站)。

尽管是以推动应用处理器的销售为最终目的,然而SmartNX才是NX200的卖点所在。就目前来看,凭借与PC的无缝连接上的优势,微软Window Mobile操作系统在未来的操作系统大战中具有难以撼动的优势。而大名鼎鼎的Symbian则由于Nokia的撑腰引来了众多第三方软件的支持。Symbian的不足主要在多媒体、固件以及内存等方面。这使得人们对与Linux寄予厚望,但第三方软件太少也成为Linux系统推广中的软肋。智多微电子于2007年年初并购了此前与其共同开发NX200平台的第三方软件合作伙伴深圳迅凯,就是希望走专有操作系统路线,借助软硬件结合的平台来提高对本土手机厂商的支持力度,减轻后者的开发负担并加快上市时间。

被智多微电子纳入靡下的深圳迅凯正是曾以“商务通”手机而名声大噪的恒基伟业软件开发团队。后者的加入使得NX200除了支持多项智能手机必备的常用软件之外,还将商务通中的防火墙、垃圾短信过滤、短信智能匪类、视频电话会议记录(录音/摄像)、超级隐身、智能追踪、智能摇控以及双向通话实时录音和动态变声等其他功能纳入其中,内置了“大智慧”炒股软件。此外,NX200还配备了MS Janus DRM10和OMA DRM 1.0等数字版权管理功能,并同时提供一款PC同步工具SmartSync,以便吸引第三方软件开发商能够提供更多的应用软件,从而推动NX200被更多的硬件厂商所选用。

正如CCID半导体产业研究中心总经理李树翀指出的,由于高端产品被少数国际巨头保持,本地手机厂商主要靠多功能、低价格的手机抢占市场。NX200的目标很清晰,就是那些希望设计零售价格约在1500~1800元之间智能手机的中国本地手机制造商。“我们的目的就是推动中国本土智能手机产业的发展,实现智能手机的平民化。”智多微电子首席执行官胡详表示。事实上,由于能够帮助硬件从硬件底层开发中解放出来,从而将精力投入到更多应用开发中去,这种硬件+系统+标准应用的平台已经受到了用户的欢迎。松迅达中科电子(深圳)有限公司总经理吴裕伟在会上展示了该公司采用NX200开发的智能手机TC102。据称,该手机从研发到上市仅用了3个月的时间,而这样的成绩则与平台化的概念息息相关。“NX200提供了包括芯片、操作系统、主流应用软件、产品参考设计及相关测试、生产、开发工具等在内的完整平台解决方案。”吴裕伟说,“它缩短了智能手机的研发周期,降低了此类产品的开发门槛,并为开发差异化产品提供了空间和能力。”

快速实现各种设计创意

胡详认为,NX200平台有三个优势。首先是“系统与应用分离”的核心理念:该公司为工程师提供了一款能够完全脱离手机平台的模拟器,能够帮助后者在PC上完成“开发—调试—测试—生成EXE”的应用软件开发流程。在确保应用稳定之后,只需将其下载至手机就能够立即运行。“系统厂商可以在手机还未成型时就着手进行相关应用的开发。”胡详说,“在加快上市时间的同时,这款模拟器还为产品的差异化创造了条件。”

“系统和界面分离”,这是NX200的第二个亮点。“传统手机开发过程中,界面都是需要美工设计完成后再交给软件工程师将其编译至系统环境中。任何界面上的微小改动都需要对代码重新进行编译,它加大了错误产生的几率。”胡详解释说,“NX200平台的优点是你不需要改动任何代码就可以完成界面的替换。现在美工人员自己就完成这项工作了。”当然,这种分离所带来的好处还包括:它在一定程度上减轻了软件人员的工作负荷,并减少了部门间不断反复的工作移交。

NX200的第三个优势则是与Win32兼容的API开放平台——如果在市场上取得成功,这也许这会是NX200为中国手机产业所带来的最具意义的影响。“NX200所处的生态系统还远没有WinCE那么成熟,但是通过与第三方软件公司的合作,不仅系统厂商可自主进行差异化定制,集成商、渠道商甚至运营商都可参与其中,实现自己独特的应用诉求。NX200能够搭建起软件供应商与产业链上其他企业之间的一个平台,软件开发商一次开发就可满足所有采用了NX200的用户,这是一个合作与共赢的平台。”胡详表示。

不难看出,“以应用推市场”的思路才是智多微电子从单纯的芯片设计公司向平台方案供应商转变的真正用意。龙旗科技副总袁潜龙就表示,Nokia、Motorola以及多普达占据了中国智能手机市场的绝大部分市场份额,因此中国本土手机产业的前景并不乐观。“手机的趋同性正在提高,各家产品的差异化究竟在哪里?我们仅仅是在为差异化而差异化吗?手机电视能否带来差异化?如果能,这种差异化又是否可以持续?”袁潜龙道出了许多人都在思考的问题,“在智能手机的开发中,整个产业都在看Nokia的动作,但归根结底,智能手机究竟智能在哪里?我们认为,只有应用上的创新,才能迎来本土智能手机产业的春天。”

上述发言得到了手机电邮技术方案供应商巴别塔(BaBeeTa)科技有限公司董事长严天亦的呼应。后者表示,随着手机日益成为一种时尚产品,功能丰富不一定就代表某款手机能够获得成功。“成功与否更多的在于终端厂商的创意。”她说。因此,就这个意义上来说,NX200确实带来了一种可能。

走MTK路线?定位不同

MTK的整体解决方案在过去的几年中以势如破竹的速度打开了中国市场。同样是提供全套的软硬件开发工具,NX200与其又有什么不同?胡详表示,重点还是平台化。

也许利用互联网的概念来解释这个问题会更形象些。“互联网只是搭建了一个平台,在这之前,人们并没有想到会有百度、淘宝网这样的业务模式,但今天这些企业都成功了。”胡详表示,NX200的理念与互联网的概念相似。“NXP200提供了易用的软硬件工具,使得客户能将精力更多的精力用在产品创新和应用创新上来,从而涌现出不一样的想法和产品模式。至于能否成功,就要看他们的能力了。”他说,“我们需要的是更多更疯狂更有创意的想法。”

“利用MTK的方案来实现差异化是不可能的。”智多微电子负责系统工程的高级副总裁吕金鉴表示,“MTK在功能手机市场很有竞争力,但它的高峰已经过去了。人们对其方案已经到了几乎厌烦的地步,同质化的低价竞争令许多厂家都感觉站在了悬崖边上。他们需要平台化差异化的产品。事实上,平台化策略也是Nokia能够将其他厂家远远甩在后面主要原因。中国厂商想要在即将到来的智能手机市场取胜,必须要意识到这一点。”

“MTK的优势不在软件,而在协议栈。”吕金鉴继续说道,“这家公司将所有的软件源代码都提供给了客户,但唯独没有开放协议栈,而后者才是其核心价值所在。在这个前提下,客户其实并不能实现任何差异化和扩充。智多的不同之处在于,我们更强调平台、系统、芯片与软件的配合和平衡。我们没有开放源代码,但客户却反倒能进行更多的差异化创造,很显然,两种方式的核心竞争力是不一样的。”

一旦这种方式被证明是有效的,智多会不会担心MTK跟随其脚印并很快取得类似的优势?答案似乎是否定的。“与开发芯片不同,开发这样一个平台需要更多经验的积累。”吕金鉴表示,“我们在人员与系统方面的累积分别已经有八年和五年的时间。软件与芯片不一样,它不是马上就可以做出来的,任何企业想介入都需要同样的一个过程。”而胡详也直言:“企业要成功,永远都要高估对手。MTK有庞大的人力财力,一旦他们决定进入这个市场,一定会带来很大的竞争压力。但是只有竞争才会带动行业的发展。”

关键字:图像  算法  系统  解码

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