四核冲动:芯片巨头争夺市场先机的角逐

2006-11-21 09:06:34来源: 互联网周刊
双核尚未普及,四核又来了,愈演愈烈的芯片升级战实际上是两家芯片巨头为争夺市场先机而展开的角逐。

英特尔亚太区联合总经理兼中国区总经理杨旭终于等来了这一时刻。最近两年来,死对头AMD一直都在给英特尔制造麻烦,从64位到双核,几乎每一次技术更新都被AMD占据了先机,这让英特尔这位芯片业翘楚颜面扫地。如今,反击的机会终于来了,11月14日下午,英特尔在北京首次面向全球发布四核处理器,它包括面向服务器的Clovertown以及用于桌面型电脑的Kentsfield。“这是英特尔技术领先的重要标志。”站在洒满阳光的玻璃大厅内,杨旭高声对云集而来的宾客说。

这将是英特尔迄今为止用以抵御AMD进攻的最新式武器。它在一个CPU内集成了四个内核—确切地说,是两个双核处理单元被封装在了一起。它的运转速度飞快,其性能可以比当前最高端的双核处理器提高50%,即使运行最复杂的3D游戏软件(如Furturemark公司开发的Ice Storm Fighter)也不费吹灰之力。

由于竞争对手AMD公司的四核产品还在孵化当中,英特尔终于得以扬眉吐气。专程赶来的英特尔亚太区平台市场经理Tim Balley表示,公司已经做好了开工准备,未来三个月内,生产线上将生产出100万片四核芯片。

屈指算来,现在距离7月份英特尔发布酷睿2双核芯片还未满4个月,更新一代的产品就宣告问世,这样的节奏真是令人眼花缭乱。“人们总是喜欢高科技。”Tim Balley解释说,“英特尔也一贯坚持客户为本。”不过,英特尔此番快速抢跑仅仅是为了满足市场需求吗?

  四核抢跑

到底什么样的应用需要用到这么高性能的处理器?一位业内人士表示,运行当前的主流应用软件,双核处理器已经游刃有余,“从目前看来,四核的性能指标看起来有些浪费。”

眼下,英特尔迫切需要重振自己在芯片业的霸主地位。“前段时间我们一直强调平台化战略。很多人问我,英特尔是不是不再重视芯片本身的性能了?”杨旭对本刊记者说,“实际上,部分人误解了我们的意图。平台的基础就是芯片,所以我们有必要让客户重新认识我们强大的芯片基础。”

这也是英特尔之所以马不停蹄地推出酷睿2双核和四核产品的原因所在。按照英特尔的说法,新的四核处理器将主要面向高端服务器领域、高级游戏玩家和PC发烧友。鉴于这样的消费群体属于极少数人群,因而,发布四核产品更多的意图是解除外界近来对英特尔在纯芯片领域技术实力的担忧。

杨旭坚信,四核处理器的高端形象可以帮助英特尔在未来的市场发展中实现高增长。此前,AMD已经公布了自己的技术路线图,按照该蓝图,AMD将在2007年发布自己的四核产品。在64位和双核两大战役上丧失先机的英特尔明白,自己必须在四核大战上尽早出牌。

但留给英特尔的时间并不充裕。从双核过渡到四核,需要投入大量的研发精力,为此英特尔决定走近路,将两个双核处理器封装在一起。对于技术工程师和生产车间来说,这种方式实现起来并不是特别艰难。“对客户而言,性能和功耗是最重要的,他们并不关心CPU的架构。”在四核产品发布前的一次分析师会议上,英特尔公司CEO欧德宁表示,这是一种有利于快速量产的方式。

果然,批评很快随之而来。“由于英特尔这次发布的四核产品是由两个双核封装而成,使用同一条前端总线,在这种架构下,无法实现共享二级缓存,性能会受到一定的限制,同时前端总线的处理能力也已经达到极限。”一位业内人士在接受本刊记者采访时表示。AMD的一位内部人士则表示:“明年AMD的四核产品就会问世,并且将会是真四核。”

鉴于自己的架构受到了强烈质疑,英特尔不得不花费精力来向外界解释,通往四核的道路并非只有一条。“这就好比登珠穆朗玛峰,”杨旭打了一个比方,“无论选择从南边坡登,还是从北边坡登,只要登上山顶就是胜利。”

这个比喻耐人琢磨。在竞争日趋白热化的芯片业,市场才是最重要的,英特尔正在放弃以往过于刻板和追求完美的工程师文化,而是以数字讲话。当然英特尔也不会一直将把柄留给对手,英特尔服务器事业部一位经理向本刊记者表示,下一步不排除将四个处理单元单独封装的可能性。

AMD也在积极备战四核战役。AMD方面透露,除了明年计划推出的“真四核”产品,11月底,该公司将发布一款4×4处理器平台,即4个CPU和4个GPU集成在一起。该产品的目标市场也是游戏领域。

  慢热的市场

三个月生产100万片四核芯片,这个数量看起来颇具雄心。不过,技术指标只是走向成功的一个方面,关键还要看市场能否接受。目前,由于英特尔“上菜”的速度太快了,还未充分体会到上一道菜肴美味的宾客们也许只能对四核产品敬而远之了。

上海电信信息中心此前从英特尔公司得到了两台四核服务器作测试使用。在测试中,工作人员发现这款新型处理器的确速度飞快,但出于价格和多方面因素考虑,上海电信暂时还没有采购四核处理器的计划。“我们主要看服务器厂商的推荐,以及自己的业务发展需要,来采购产品,目前公司机房的服务器正处在从单核向双核的过渡时期。”上海电信信息中心一位工作人员对本刊记者说。

电脑厂商此刻的心情最为复杂。一方面,PC市场增长幅度越来越缓慢,他们希望CPU产品的更新换代能够给他们带来更多的订单;另一方面,过快的产品淘汰速度则让他们担心自己的王牌产品转眼就会成为明日黄花,手中的存货也会成为包袱。以华硕为例,在酷睿2双核推出之际,华硕在自己的一款新型笔记本产品上集成了几乎所有的顶级配置,希望它能热卖,但仅仅过了一个季度,四核处理器的问世便让它黯然失色了。

英特尔也承认,自己并非想要利用四核来挖掘所有的顾客,包括现有的双核用户。由于四核产品售价较高(约1000美元),只有高端用户才会对它动心。“未来三个季度内,不会有四核的台式机投入大批量产。”Tim Balley透露说,“四核产品向主流发展,明年才会是个开端。”

为此,下游厂商们都选择了谨慎行事。在11月14日当天,到场的电脑厂商都拿出了使用四核的服务器和工作站产品,而推出台式机的厂商,却只有美国SGI公司一家。为了平缓电脑厂商的不安情绪,杨旭说:“我相信四核产品对OEM合作伙伴来说,机遇大于挑战。因为四核问世以后,四核、双核产品共存的情况,给电脑厂商提供了更多差异化产品组合的机会。”

英特尔还必须加大力度游说软件开发商加快脚步,以跟上多核技术的节奏。Tim Balley说,多核是一个潮流,软件开发商已经意识到这一点,但转变需要一个过程。

Tim Balley说的没错。四核技术将毫无疑问是微处理器下一步的发展方向,正如杨旭向他努力游说的客户所说的:“芯片业正处于变革之中。”但如果英特尔太过冲动地要改变这个市场演进的固有节奏,那么四核技术将不可避免地遭遇一段曲高和寡的时期。

关键字:双核  封装  英特尔

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