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亚马逊的这一年:疯狂的股价与贝佐斯的AI野心

2018-12-06
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阅读关键词:亚马逊、财报、AI战略 


美国科技股经历了黑色星期二,常年霸榜的苹果跌4.4%,离万亿市值越来越远。被看好的微软也没有延续上涨趋势,跌3.18%。不过它俩还不是最惨的,亚马逊的“股价过山车”经历了弯道疾驰,周一上涨4.86%,市值达到8666亿美元,而仅过了一天,便暴跌5.87%,从8666亿跌至8157.95亿,五百多亿美元瞬间蒸发。

 

对于股价的无端涨跌,不知道贝老板作何感想,不过相较谷歌、微软、苹果们,亚马逊这一年在股价上的表现已是绝对出色,没有太大意外,将以50%的涨幅登顶科技股年度最佳。

 

这一数据,被业界夸赞连连的微软做到30%,而苹果相较去年的涨幅则不到10%。

 

那么,是什么支撑着亚马逊在资本市场上的如此“疯狂”?



极其亮眼的财报数据


亚马逊今年前三季财报,有几个数据颇为亮眼:

 

连续14个季度盈利,也就是说三年半来一直在盈利状态;

 

包括今年三个季度在内,连续五个季度盈利大幅超过市场预期;

 

每股收益三个季度分别为3.27美元、5.07美元、5.75美元,远超市场预期的1.26美元、2.49美元,以及3.11美元。

 

盈利和收益远超预期,股价大涨实则必然。但实际上,在数据的背后,给股价这把火焰加薪的主要是亚马逊的云计算服务AWS。

 

在第一季中,AWS营收增长49%,达到54.4亿美元,与此同时,AWS相关的运营收入14亿美元,占亚马逊总运营收入73%。二季度,AWS突破性的贡献了半数以上的盈利,并在三季度保持了这一占比。



当AWS与AI发生化学反应


作为面向企业客户IT基础设施服务,AWS在2006年推出,比谷歌云业务早两年,微软早四年。刚上线时,其主要服务包括弹性计算网云、简单储存服务、简单数据库、简单队列服务,以及Amazon CloudFront。



最开始,因电商光芒太亮,AWS在亚马逊所有的业务中并不算出众,直到2014年,公司负责推荐团队的Thirumalai给贝佐斯提出了一项全新计划:将人工智能最新进展结合到部门产品中。自此,亚马逊云在公司的战略地位越来越重要。

 

当时牵头进行AI变革的是Swami Sivasubramanian——亚马逊云AI业务副总裁。一方面受公司AI转型氛围熏染,另一方面,他本人也对机器学习也十分着迷。在对 Tensorflow、Caffé等一些列机器学习框架做了深入研究之后,Swami发现,如果将这些工具与亚马逊的云服务相结合,将会产生巨大价值。

 

之后他将这一想法付诸实施,效果是显而易见的:在与机器学习算法相互赋能下,AWS每月能够为数百万开发者提供服务,其中大多数没有机器学习背景。相较于此前只为厂商或者行业专家提供服务,算法上云并开源——成为了成百上千万开发者的福音。

 

这也让Swami收获颇丰,他从机器学习的市场需求中看到了云计算的未来蓝图——AWS将成为所有科技领域机器学习活动活跃中心。

 

为了满足这一需求,在提出AI变革的一年后,AWS推出了Amazon Machine Learning,这款工具可以提供可视化工具和向导来指导完成机器学习模型创建。在模型创建好之后,只需要数秒便可为预测程序生成结果,节省了此前的构建、扩展、维护机器学习基础设施所需时间和成本。

 

2016年,AWS宣布将MXNet作为官方首选深度学习框架,并且通过DL AMI对所有主流深度学习框架提供良好支持;2017年,进一步发布机器学习平台Amazon SageMaker……

 

除了基础技术在云端架构,AWS也将机器视觉和语音交互的应用技术赋能在云端,发布了针对机器视觉和语音交互的机器学习技术Rekognition、Polly,以及Lex。

 

在终端落地上,无人商店Amazon Go的开业轰动一时,它的背后由AWS做云计算支撑;无人驾驶领域,AWS启用了智能供应链,实现运行过程零人工干预;有了AWS调动,医疗领域也可以运用机器学习对X光片进行更全面分析,更快发现病症……

 

在今年的人工智能大会上,Swami透露说:“机器学习已经成为了亚马逊AWS的DNA,渗透到了每一天的日常工作,不仅许多应用和服务都是建立在机器学习、深度学习基础之上的产物,并且还改变了整个公司的内部架构。”

 

AI赋能四年后,亚马逊的云计算市场与微软、谷歌、阿里——业界称云计算“四巨头”拉开了极大距离。目前,亚马逊的市场份额几乎是微软的三倍,谷歌和阿里加起来还不到它的六分之一。

 

除了当下的岁月静好,AWS的未来也非常可期。高盛最近发布的云计算市场报告显示:“未来三年,云计算将以每年至少20%的速度增长。在马太效应下,寡头们的市场份额将持续增长。”吃了这颗定心丸,AWS未来可以继续为实现“成为所有科技领域机器学习活动活跃中心”目标而奋斗。



Bug不掩Alexa,AI赋能先上Echo


除了AWS,说到亚马逊的AI,不得不提的还有Echo,以及它背后的语音驱动系统Alexa。

 


作为2014年亚马逊AI变革“六页提案”中的一项,Echo在当年的11月推出市场。

 

不到一年便从理论形成设计,再从设计变现产品,进而完成测试,推向市场,关键还获得了非同凡响的认可,为亚马逊赚了个盆满钵满——Echo的成功有如神助。

 

对比来看,谷歌总是寄希望于AI改变世界,特别欢迎脑洞大开的创意,还专门为提供创意的科学家和工程重金打造X实验室,用在亚马逊的科研人员的话来说是:“在Google你是被宠爱的,而在亚马逊,你的计算机则是摆在衣柜上。”

 

业界广为流传的亚马逊对科研人员不重视的形容是:“创新科学家的地位,还不如给产品装箱的工人。”

 

然而,就是这些“在衣柜”上工作的工程师们设计出的Echo,市场效应远超谷歌“宠爱”着的科学家们设计出的智能眼镜、WiFi气球,或者智能机器人……这些都指向一个残酷的现实:人工智能的应用技术还远未达到炫酷的程度,蹩脚的技术扯炫酷概念的后腿,最后搞出不伦不类的产品,却没有市场价值。

 

亚马逊没有谷歌的AI理想,但因为有电商的强大基因,在发现市场需求上通透许多。Echo推向市场之前,智能语音助手主要搭载在手机终端上。当时,无论是语音行业,还是硬件厂商,都没有发现这两者结合可以产生亿级的需求市场。嗅觉灵敏的亚马逊率先发现这一商机,创造性的将Alexa附着于音箱中。

 

然而,发现商机事小,能否在它到来之前将所需技术布局完善,才是对企业的真正考验。

 

和苹果、谷歌一样,亚马逊也在语音技术布局上进行了战略收购,而且是多次收购,包括2011年收购语音文本转换的Yap,2012年收购和Siri相似的语音助手Evi,以及2013年收购专攻语音合成的Ivona……

 

通过收购,语音技术顺利解决,但在Echo成型后,还面临一项非常棘手的技术——远场语音识别,这项技术包括远距离语音指令的译解,以及如何消除环境噪音和其它细小声音的干扰。

 

事后证明,这项技术难题直到现在也没能真正解决。之前有报道“Alexa 将私人谈话偷偷记录,并通过邮件进行了发送。”这在外界看来诡异的行为,从技术角度来说,是因为Alexa没有听到准确语音命令,对信息进行了误读。发生这样的状况或者是因为当时有环境音干扰,或者该谈话的距离较远。

 

尽管bug被曝光,人们对智能音箱的热情依旧不减。刚刚过去的第三季度,全球智能音箱销量的1970万台中有近三分之一的市场被Echo占据。谷歌在第两季度短暂赶超,但这一季没能超越。

 

目前,除了在智能音箱,亚马逊的虚拟助手服务扩大到了智能汽车,以及智能家居领域。四年来,Echo系列设备总销量超过4700万台,按照120美元平均售价,已累计为亚马逊贡献超过50亿美元营收。如果能够一直保持这样的增长势头,两年后这一数据将改写为100亿美元。



在贝佐斯的AI清单上,加上了“芯”


软件靠AI抢占先机,硬件又通过Echo发现商机,但这并不能满足亚马逊,或者说贝佐斯的野心。



就在上周举办的AWS re:Invent上,AWS的CEO Andy Jassy一口气发布了十多个重磅产品。其中,与AI相关的最大重磅是云服务器CPU Graviton,以及人工智能芯片Inferentia。


之所以布局芯片,主要因为人工智能任务计算密集程度高,需要为设备定制设计芯片,甚至需要为数据中心定制设计服务器,服务器通常从云端进行人工智能算法的训练。

 

早在今年2月,亚马逊便传出正在制造AI芯片的新闻,如今这两款芯片的重要性,主要为帮助Alexa减少对整体远程服务器的依赖,同时给Echo提供支持。

 

为了推出芯片,亚马逊煞费苦心,2015年花3.5亿美元收购以色列芯片制造商Annapurna Labs,Tabula的前工程师加盟亚马逊也成为其重要技术来源。在数次收购和招聘后,亚马逊的芯片部门员工目前已有四百余人。

 

尽管新品发布还没有得到市场反馈,但已经在理论性能上创造出了新高度。据亚马逊官宣:使用新CPU能让AWS虚拟机特定工作负载的价格再降低45%,多个Inferentia可以形成成千上万的TOPS算力,并将推理成本将降低75%。

 

没有推出芯片之前,亚马逊还是英伟达、英特尔和AMD的用户,推出芯片之后,亚马逊和谷歌一样,成为了老牌芯片厂商的潜在对手。按照谷歌的路径,一代和二代先使用在自家云端和终端上,从第三代开始推向市场。但以贝佐斯的斗士风格,应该会比谷歌的步伐更快。



结语


2018的亚马逊,可以用三个词来概括:财报亮眼,市值喷发,AI进击。

 

云计算业务在AI加持下占总体盈利过半,以Echo为主的AI终端设备持续保持业界第一的出货量,云端和AI芯片最后放出大招——至此,亚马逊实现AI上游芯片平台,中游应用技术,下游硬件设备的全产线布局。

 

相较谷歌在云端市场占比逼仄,智能音箱无法超越亚马逊,Waymo也只见雷声不见雨点,2018这场AI仗,亚马逊完胜!


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