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解密阿里疯狂布局背后的“AI野心”

2018-06-21
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阿里巴巴总部


如果说2016年是人工智能元年,那么从2017年至今,AI无疑已经开始爆发,很多AI创业公司在各自的领域取得了突破,国内互联网巨头BAT也默契地在AI领域发力。


这场AI争夺战较量的不仅是技术,更是平台、场景、生态等多方面的综合实力。


从资本、AI技术储备以及渗透能力来看,阿里作为BAT之一,虽然在大规模布局AI领域的时间上相对较晚,但已是不可忽视的AI玩家。下面,机器人文明君对阿里的“AI野心”进行解密。


智能化的雏形:电商场景之下萌生


事实上,在 13 年之前,“人工智能”作为一个学术名词还停留在很多学术机构和大公司的实验室中,工业界还远未像今天这般重视这个技术领域,阿里已经在自己的专业领域电商部门有了一些智能化雏形:


用人工智能的方法来识别商品图片。据阿里云人工智能首席科学家闵万里所说,当时阿里做了一些图片精美度的模型来看图片是否优美、是否违规,然后再基于这些判断这个商品是不是一个精品。


阿里的人工智能都是从日常的应用场景而来,通过解决一个个技术难题慢慢走到了今天。在拍照购物这个场景里,“拍立淘”可以让用户通过拍照的方式实现“以图搜图”,以此来解决用户在不知道商品名称的情况下购买的问题。在2015 年双十一当日,拍立淘的使用量超过千万。


“上云”广泛布局,不限于电商领域


随着 PC 被大量的移动设备代替以后,移动设备上面语音就是最好的入口。但在这背后,其实所有的事都发生在云上。


而这“背后的事”主要有两方面:强大的计算能力以及广泛的应用场景


第一点,人工智能的基础就是算法和数据,如果没有足够强大的计算能力,计算机没有办法变聪明,而这恰恰是阿里云的长处。从 2008 年开始,阿里云在王坚博士的带领下开发了强大的飞天系统,这套系统目前有 100 万个 CPU 的核,有 60 万块硬盘,相当于一个 EB 的存储能力。


第二点,作为属于未来的底层基本技术,人工智能的应用场景一定不仅限于电商领域。只要挖掘出行业的诉求和痛点,阿里云就能提供更多解决方案,服务更多行业。承接各个场景,这种对业务领域的广泛布局成了阿里的优势。


聚焦产业AI,打造阿里云 ET大脑


阿里运营导向、执行力强,核心一直是2b,在人工智能时代提出的理念也是“产业AI”,其代表作是阿里云 ET大脑开放生态


该平台开放了多个相关的 API,比如人脸识别、智能语音交互等等。外部的创业公司可以通过使用阿里云的服务免去自己开发的相关步骤,而他们在使用过程中产生的数据经过回流还可以让阿里云 ET 变得更聪明。


目前,ET城市大脑已经在杭州落地,专门用于管理交通数据和分析城市监控视频;ET工业大脑已经走进车间,为制造业赋能(提升良品率、预测故障率);ET金融大脑和南京银行深度合作,构建了智能风控、智能客服等应用;ET医疗大脑ET农业大脑则被应用于养猪。


集结世界级专家,系统布局人工智能


人工智能作为一门高尖端学科,对人才的要求和需求量都非常高。阿里在人工智能领域的布局都得基于人才来进行。 


大约从 14 年开始,阿里巴巴陆续从世界各大顶尖团队挖来了多位世界级人工智能专家,开始系统性布局人工智能领域。


数据科学家闵万里于2013 年通过猎头的渠道回国加入了阿里;美国密歇根州立大学终身教授金榕,麻省理工学院博士、普渡大学终身教授漆远都是在那段时间从美归来,加入了阿里;亚马逊公司资深主任科学家任小枫也正式加盟阿里巴巴,担任人工智能核心团队 iDST 的副院长和首席科学家。


不仅如此,以湖畔大学为纽带的商业联盟也正在逐渐构成一个“AI黄埔军校”。例如曾获阿里巴巴B轮融资的住云科技创始人兼CEO蒋烁淼是湖畔大学第一届学员,在近几期的湖畔大学学员名单中,Face++的印奇、云知声的黄伟、Video++的金证济苍等众多知名AI企业创始人都已被招至“马校长”麾下。


此外,在投资商汤科技之后,商汤所拥有的亚洲最大的深度学习研究团队也将帮助到阿里的人工智能布局。


阿里收编的各人工智能企业人才,也将助力阿里人工智能产业化发展。


杀手锏AI实验室:研发投入将赶上亚马逊


阿里巴巴人工智能实验室于去年成立,负责阿里巴巴集团旗下消费级 AI 产品的研发。在阿里官方表述和定位中,该实验室成立的愿景是“希望改变人与世界的连接方式”。其定位是主要做人工智能消费级产品,与 iDST 有明显的分工。“天猫精灵”智能音箱便是从中孵化出来。


达摩院旗下涵盖了一批从事区块链,计算机安全,金融科技和量子计算等基础和新兴技术的研究团队。但人工智能是其中的重中之重,而且似乎是最有潜力的。


目前来看,阿里巴巴已经是中国最大的研发中心,2017年的研发支出为26亿美元。去年10月,马云宣布,公司将在未来三年内为旗下名为达摩院的研究机构开支150亿美元。这很可能意味着阿里巴巴将超越IBM,Facebook和福特,并缩小与全球领先企业亚马逊和Alphabet在研发投入上的差距。(2017年,亚马逊和Alphabet研发方面分别支出161亿美元和139亿美元。)


阿里巴巴“AI资本史”:倾心AI芯片


阿里本身是从打造生态圈做平台起家的,所以阿里实际上非常强调在生态圈里的布局实现共赢。


总体而言,阿里的投资可以分成两个部分:


1、和阿里现有业务做比较强的整合,相对来说,通过收购和投资增强集团业务,这部分阿里会采取控股的方式(多数股权、全资);

2、探路型投资,采取少数股权投资。即使当下业务关系并不强,但对行业未来产生影响的也会投,比如人工智能技术。


近两年来阿里的投资方向涉及AI在细分垂直领域的诸多应用,包括区块链,边缘计算,新型存储,量子计算等。值得一提 是,阿里巴巴对基础架构和通用技术投入的最多,在语音、视觉、机器人、芯片等重要的方向,阿里巴巴都布局频繁,并且不断加强“人工智能+行业”的应用层的投入。


目前为止,通过企业收编,阿里巴巴已实现涵盖从硬件、解决方案到产品的全覆盖。下图是阿里巴巴在人工智能领域的对外投资盘点:

 

 

 数据来源:THU数据派

 

从上面表格可以看出,阿里几乎把AI 芯片第一梯队企业投了个遍。具体情况机器人文明收集如下:


2015年,阿里便与杭州中天微系统有限公司进行深度合作,面向物联网各细分领域开发云芯片(Yun on Chip)架构,2016年1月,阿里就入股中天微成为其第一大股东,但是具体的融资金额并未被披露。


2016年11月,阿里还与腾讯一起领投了可编程芯片公司Barefoot Networks,高达2300万美元C轮融资。据悉,Barefoot Networks开发了世界上第一个可编程芯片,称比现在市场上任何其他芯片快两倍,能以每秒6.5兆的速度处理网络数据包。


2017年8月,阿里投资了AI芯片公司寒武纪。被称为全球第一个成功流片并拥有成熟产品的AI芯片公司,寒武纪拥有终端AI处理器IP和云端高性能AI芯片两条产品线。2016年发布的Cambricon-1A,是世界首款商用深度学习专用处理器。


2017年11月,阿里又领投了另一家AI芯片公司耐能。耐能最引以为豪的就是自己的NPU,相关数据显示其M4、M5等级芯片功耗可降低到毫瓦级别,所需体积可以缩小至主流神经网络芯片的1/40。


作为阿里旗下的另一个重要的投资部门,蚂蚁金服投资部也投资了两家AI创业公司,其中一家又是注重AI芯片研发的深鉴科技。


很明显,阿里的AI投资是以技术作为第一导向,而非产业导向。那么,这背后的逻辑是什么样的呢?


阿里投资AI芯片企业背后的逻辑


如果参考AWS在云方面的发展过程,企业级云计算的系统优化实际上不单单只是软件层面,当然还包括了芯片、硬件、系统等。换句话说,阿里投资的芯片以后可以用在自己的云上,保证各方面的稳定性,尤其是云平台。所以,为了让云得到更好的优化,芯片方面的技术加持是必不可少的。


以下是阿里投资AI芯片企业背后的三大原因:


第一、芯片是打通产业链的重要一环。总体来看其实这些具体的投资行为就是帮助阿里打通并保证“操作系统(yunOS)+处理器芯片或应用芯片+算法+终端+应用+云”这样一条通道的顺畅无阻。比如,入股杭州中天微可以帮助阿里在更深层次上打通“处理器+操作系统+终端”的整条线索;同样的道理,投资寒武纪也可以有效打通“服务器+操作系统+终端”整条产业链。


第二、提升算力。除了产业链条的优化之外,目前国内AI的发展其实还是在自动化和效率提升上面大做文章。所以,在AI的整体布局中,数据、算法以及算力都是非常重要的。数据方面,阿里平台每天都在积累;算法方面,阿里通过招揽各路人才也可以得到;但算力方面,阿里需要寒武纪和耐能这样的企业来完成技术提升。


第三,芯片技术是强大云业务的“必需品”。阿里云是阿里很强悍的一部分业务,提供IaaS以及PaaS方面的服务,我个人觉阿里在IaaS层面做的相对较成熟。


写在最后


阿里的优势体现在其布局上,其在人工智能基础设施的布局很有章法,每一个落子都指向明确。


阿里其实很早就开始将人工智能运用在电商、物流等零售服务业务体系内。并且,除了支撑体系内的零售业务,近几年,阿里巴巴陆续在城市、工业、零售、金融、汽车、家庭等多个场景落地上有诸多成果。


由于是做电商平台起家,阿里在2b业务方面的资源和功力非常深厚,不仅比竞争对手更懂企业,还积累了海量的消费数据。正如马云所说,阿里已经不再是一个简单的电商平台,而是一家数据公司。这些数据在手,将成为最值钱的利器。未来阿里将选择在新零售、汽车、智能硬件、电商方面发挥巨大的行业优势。


不过,阿里也有它不足之处,一方面是它在基础科学领域的积累优势并不突出,毕竟人工智能的核心突破不是靠钱砸出来的;另一方面是它在投资打造生态时,过于强调对被投企业的强控制,可能导致一些企业敬而远之。


声明:

来源:网易科技、极客公园、THU数据派、广州日报、36氪

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— 完 —



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