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赛灵思CEO Victor Peng:中国AI市场创新速度令人振奋,但初创企业应避免扎堆做AI芯片

2018-10-20
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文 | 任然

2018年10月16日,全球FPGA芯片巨头赛灵思在北京召开开发者大会,宣布推出业界首款自适应计算加速平台Versal,以及数据中心和AI加速器卡Alveo。

Versal ACAP整合标量处理引擎、自适应硬件引擎和智能引擎以及前沿的存储器和接口技术,硬件和软件均可由软件开发者、数据科学家和硬件开发者进行编程和优化,能为所有的应用提供强大的异构加速功能。

而基于赛灵思UltraScale+ FPGA打造的数据中心和AI加速卡Alveo U200和U250,实时推断吞吐量比高端CPU高出20倍,相对于高端GPU等固定功能的加速器,能让2毫秒以下的低时延应用性能提升4倍以上,在运行实时推断应用时提供显著的性能优势,数据库搜索等一些应用可从根本上得到加速,性能比CPU高90倍以上。

“Alveo加速器卡的推出进一步推进了赛灵思向平台公司的转型,使不断增长的应用合作伙伴生态系统以比以往更快的速度加速创新。”赛灵思数据中心副总裁Manish Muthal表示,“我们很高兴客户对Alveo加速器的高度兴趣,也很高兴与我们的应用生态系统展开合作,共同向客户推出采用Alveo的各种可产品化的解决方案。”

发布会后,雷锋网与赛灵思总裁兼CEO Victor Peng、软件和IP产品部副总裁Salil Raje等高管就AI加速芯片现阶段的发展情况进行了进一步的交流。

通用、灵活的平台是未来

ACAP(Adaptive Compute Acceleration Platform,自适应计算加速平台)是赛灵思于今年3月推出的新一代芯片架构,由赛灵思历时4年,动用了1500名工程师,投入超过10亿美元研发而成。

据雷锋网了解,有行业人士预计加速卡的市场可能会达到120亿美元的规模,国内的代理商则认为中国市场大概有60亿美元左右,像阿里巴巴等许多数据中心都在开发自己的芯片,Versal对于这些公司来说能否产生强大的吸引力?

在交谈中赛灵思CEO Victor Peng指出,眼下正处于AI革命的早期,有许多科技巨头都在打造AI芯片,不同的行业在寻找不同的解决方案。无论在公有云还是私有云中,很多厂商应用不仅仅是只有一个应用需要去加速,相反的在任何时间节点,在数据中心当中会有很多应用都是需要进行加速的。

Victor Peng首先明确,ACAP不会取代所有GPU和ASIC,但未来可能只有少数行业是固定芯片(如ASIC)可以发挥作用的。单一应用的芯片虽然也有自己的应用场景,但通用的、灵活的平台才是未来大多数场景所需求的。

“比如他们为某一个应用专门设计了一个只能在这一个应用上加速的芯片,它的应用范围是比较有限的,所以现在在公有云+私有云+多种工作负载的情况下,使用Versal它的功能性、多样性更好,并且从成本效益上来看也是更有优势。”Victor Peng分析道。

他同时表示,Versal这个平台从最开始设计时就考虑到了在云端网络或边缘设备上的具体应用,客户不用去调整代码的基础,可以直接应用到各种应用的场景当中去。Versal的多样性可以应用在任何应用当中,随时对任何应用进行加速。

初创企业应避免扎堆做AI芯片

从去年下半年到今年,AI芯片遍地开花,国内不少AI初创企业都在扎堆做自己的AI专用芯片。对于这一状况,Victor Peng认为并不是处于技术的原因。

“有几家初创企业是因为做ASIC(专用定制芯片)取得成功的?”Victor Peng直言到,“如果能做的比Intel、NVIDIA、赛灵思都出众也好,但更多的初创企业应该关注特定的领域和应用,而不是从头去开发芯片,因为有大的多的企业在做。

他对雷锋网说,他并不是认为初创企业不能做ASIC,如果这些企业真想在高科技领域创造价值,必须要做别人没做过的事情。重复做几家大企业在做的事情,只是对资源和资本的一种浪费。

7月18日,赛灵思宣布完成对国内AI初创企业深鉴科技的收购。作为国内具有一定影响力的AI芯片初创公司,深鉴科技被收购让不少人觉得十分突然和意外。有业内人士表示,这一事件或许能让大家进一步看清一个事实:“芯片这个东西真不是那么简单。”

赛灵思软件及IP产品部副总裁Salil Raje在交流中提到,AI在接下来几年会有显著的变化,需要灵活可变的硬件,因此大部分AI芯片企业都将被淘汰。“AI专用芯片在某一特定的垂直领域会有应用,例如智慧城市的摄像头芯片,但无法成为通用芯片。”

而对于中国目前火热的AI应用市场,Victor Peng认为,中国市场的AI创新速度非常让人振奋。目前在中国,新的技术涌现、新的产品投放市场的速度都非常快,而赛灵思产品的灵活性不仅可以让中国AI用户更快地进行创新,不必局限于芯片迭代的速度(1~2年)。

不止是深鉴,而是整个中国市场

提到赛灵思不久前刚刚完成的对国内AI初创企业深鉴科技的收购,Victor Peng表示“这是一条很好的出路”。

深鉴科技于2016年成立,专注于神经网络剪枝、深度压缩技术及系统级优化,近年也致力于开发AI芯片。Victor Peng称,赛灵思看重深鉴的原因主要在于他们在网络优化、DNN还有一些架构和实用性技术方面取得的成果。

他指出,由于深鉴科技主要是工程部门,收购后该公司会汇报给Salil Raje,而深鉴的市场和其他商业部门会由赛灵思接手,并进一步扩张。赛灵思会帮助深鉴科技服务全球的客户,同时也会使用其技术,商业方面也会做联合营销。

Salil Raje透露,深鉴科技已经意识到(ASIC)芯片流片后,在一些新的神经网络层上表现并不好,效率非常低,这也是为什么赛灵思不打算让深鉴科技研发ASIC芯片。在被赛灵思收购后,深鉴科技将专注于FPGA领域,不再自己研制AI专用芯片。

实际上,深鉴科技已经是赛灵思在中国并购第二家企业了,多年前他们还曾并购过一家中国企业,后来成为了赛灵思HLS技术的基础。Victor Peng不由的赞叹,中国对赛灵思来说是非常重要的市场,技术上升速度非常快,两者之间有非常好的契合度。

Victor Peng最后希望,深鉴科技的团队和赛灵思能够尽快完成整合,预计在2020财年深鉴科技将能带来实质性收入。

(雷锋网注:赛灵思2020财年是从2019年4月到2020年3月。)

关于自动驾驶和5G通信

在访谈中,Victor Peng还提到了赛灵思在汽车市场和5G通信领域的情况。

他首先强调,虽然此番收购的深鉴科技其产品和技术重点面向自动驾驶,但实际上赛灵思进入汽车ACAP市场已经有十多年的时间了。在过去这十年的过程当中,赛灵思和很多汽车上下游供应商,以及其他OEM商建立起了很好的合作关系,并且在应用Versal这个产品在自动驾驶的车辆当中。

“汽车市场未来确实是一个极其庞大的市场,但是大家也都知道大多数车型开发周期很长,主要是因为安全或者各种各样的原因。”Victor Peng分析道,“中国在技术开发上的速度要更快一些,所以我们非常期待未来和中国更多车厂在这方面做更多的工作。”

而在5G领域,Victor Peng表示Versal并不是赛灵思第一个正式支持5G的产品,大概在一年以前他们就已经量产并推出了16纳米的产品,并且该产品在2020年5G正式上之前已经被韩国和欧洲等一些国家采用了。

“5G是通讯行业非常大的跨越,所以未来会有更多的可能性,也会有更多的功能出现,包括物联网支持,还有小蜂窝的技术。我们内部有自己的技术路线图来应对它,而且5G未来的发展也会有更多的变化。”Victor Peng对此表示自信。

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