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前苹果员工打造次世代 4D 激光雷达,他们能改变游戏规则吗?

2018-10-13
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雷锋网按:前苹果员工打造次世代 4D 激光雷达,他们能改变游戏规则吗?

与谷歌同处山景城的新创公司 Aeva 去年才诞生。

不过,两位联合创始人却对外宣称:Aeva 已经开发出了次世代激光雷达。最近,Aeva 的这款“小盒子”正式亮相,它不但能更直接的测量给定场景中的物体,还能拿到被测物体之间的相对距离和速度,探测范围更是能达到 200 米。

Aeva 认为,随着自动驾驶汽车的普及和软件对数据需求量的不断增加,其技术将成为未来自动驾驶系统的强大驱动力。

前不久,在旧金山海滨一个空旷的仓库中,Aeva 展示了这款新产品的威力。工作人员将这款激光雷达固定在车顶,还找了一大群人乘着滑板车和手推车在汽车前窜来窜去,显然这是为了彰显这款产品强大的视觉能力。

Aeva 的技术能基于距离和相对速度对物体进行识别。由于这款激光雷达能掌握物体速度信息,因此它还能帮助软件预测车辆和行人的动向。

Aeva 还宣称,团队开发的感测系统能完全切断其他类似传感器的干扰,包括其他公司的同类产品。此外,由于配备了反射率传感器,这套系统能适应所有天气条件,在黑夜中也能畅行无阻。

“Aeva 将单独的激光雷达、摄像头和运动传感器整合在中央计算机控制盒中。”Aeva 联合创始人 Soroush Salehian 说。“我们的产品可以接入最低级别的数据,它可以测量某些物体上的像素,例如人的肢体。我们还可以测量行人或物体的速度和运动,并非常准确地预测这些物体的未来动向。”

Salehian 也承认,Aeva 的产品在人工智能方面并不是业界顶尖水准,不过在捕捉周边数据上,却是相当强大的软硬件结合体。

Aeva 认为,不但自家激光雷达性能胜过大多数自动驾驶测试车上的产品,而且这款轻量化且低功耗的“小盒子”也走在了业界前列——因为这个“小盒子”中除了激光雷达,还有其他必要的传感器和摄像头,足够让自动驾驶汽车探知视野内所有的物体。

Aeva 希望这款 4D 激光雷达系统未来在商业应用中能成为业界软硬件整合的标杆产品。

一般来说,放出这样“大话”的小公司肯定会遭到各界质疑,不过 Aeva 这两位创始人的“背景”却让人骂不出口。

Salehian 和 Mina Rezk 此前都在苹果工作,而且他们都是苹果“特别项目”团队的成员。而在涉足自动驾驶汽车之前,Salehian 在苹果参与了 Apple Watch 和 iPhone 6 的开发,而 Rezk 则是影像巨头尼康光学硬件部门的专家。

这样丰富的职业经验确实让他们有了其他新创公司拿不到的炫耀资本,不过也别忘了,自动驾驶行业现在已经是一片红海,这里不但有类似 Waymo、Uber、特斯拉和苹果这样财大气粗的科技巨擘,还有许多激光雷达行业的老将和新军,造车经验丰富的传统汽车巨头更是不用说。

Aeva 可没被吓退,这家公司要在这个竞争激烈的行业中打出自己的一片天,而秘密武器就是这所谓的次世代产品。在 Aeva 看来,安全、简单且能大规模量产的新一代传感器技术才是自动驾驶汽车的最佳归宿。

据雷锋网了解,Aeva 两位创始人去年离开苹果创业,多家风投公司对他们兴趣十足。现在的 Aeva 已经有大约 50 名开发者和工程师。随产品一同发布的还有融资消息,Aeva 已经拿到了 4500 万美元的投资,这笔资金是保证 Aeva 的“小盒子”能在本世纪 20 年代初期投入大规模量产的门票。

除了风投公司,还有许多汽车制造商正在关注 Aeva,他们已经开始考虑使用 Aeva 的传感器了。不过,现在 Aeva 还不准备公布这些汽车行业合作伙伴的名字,但后续会适时透露一些“大名”。未来两到三年内 Aeva 就会开始为供应商提供产品了。

说了这么多,到底什么让 Aeva 的产品与众不同呢?它的工作原理又有什么特别呢?这些问题并不容易解答,毕竟 Salehian 不愿透露 Aeva 的秘方。

不过已知的是,Aeva 的软硬件整合是真正的大杀器,它能让传感器采集起数据来更直接。在描述这项技术时,Aeva 也非常有技巧。

Aeva 表示公司的“小盒子”不但能提升传统激光雷达的表现,还能让点云中的每个点即时探知物体速度,解锁通常被忽略的时间元素。通过采集深度、视觉和速度信息,执行位置追踪,Aeva 能打造一个强大的视觉模型。

另一个需要重点关注的是 Aeva 激光雷达在整个传感器系统中的角色,毕竟它与市场上现有产品有所不同。

激光雷达最初是一种测量激光技术,负责为难以到达的区域编制地形如图,阿波罗 15 号登月时就用到了这项技术,而现在激光雷达则成了自动驾驶汽车的“超级副官”。

Rezk 还是透露了不少关于 Aeva 产品的细节,比如说这款产品并非以不同的时间间隔向外发射脉冲。相反,它是连续照射的,只有一条稳定的激光束,这也是 Aeva 产品与其他激光雷达最大的不同。

同时,这套系统也不靠“飞行时间”来测定距离,而是靠测量返回光子的频率。为此,Aeva 还专门在激光束中插入了编码信号。这样的好处也很明显,生成点云图更快,功耗也更低。

“我们的激光雷达都是直接测量,没有任何算法介入。”Rezk 强调成。“我们的 4D 激光雷达技术只用一道光束就能测量出深度、反射率和速度信息,而且全是即时的,根本无需再花时间去一帧帧分析。”

更重要的是,Aeva 的产品能直接承担大量复杂的计算工作,省去了将数据反馈给中央 AI 系统计算再做出决策的过程,为自动驾驶汽车争取宝贵的反应时间。

不过,两位创始人在介绍产品时都避过了一个问题,那就是 Aeva 的产品并不是为全自动驾驶系统而生的。虽然 Aeva 也用到了一些计算视觉元素来剖解实时视频并将这些信息与来自其他传感器的数据合并,但这套系统可无法操纵一辆汽车。

因此,想用 Aeva 的产品玩自动驾驶,你还得自行开发 AI 软件来操纵车辆。

不过,Aeva 的野心并没有那么巨大,它只是想为那些外购硬件的软件公司提供产品。

不过,从另一个角度来看它的野心也相当巨大,因为 Aeva 毫不客气的指出:他们的产品低功耗、低成本,而且几乎能和来自不同公司的不同自动驾驶软件协同工作。

Salehian 表示,Aeva 的目标是将这个“小盒子”的成本降到与标准车载传感器相当。当然,他也表示,想实现更高级别的自动驾驶,你得多安装几个“小盒子”。

业内人士推测,一辆自动驾驶汽车至少要配备两个 Aeva“小盒子”,一个负责车辆前方数据的采集,一个则负责“殿后”。不过,现在 Aeva 并未公布这个“小盒子”的具体售价。

Aeva 的技术听起来确实相当惊人,而且实时视觉反馈也让人感觉到 Salehian 和 Rezk 还真有一手,他们的新系统可能真比现有解决方案高级,这点从 Aeva 公布的图像就能看出来。

不过,要说 Aeva 的感测系统能否一直领先下去,恐怕谁都不敢保证,也许 Waymo 或 Velodyne 就正在研发类似的产品。

如果 Aeva 能抓住机会与汽车制造商达成合作,那么这家公司四成为自动驾驶市场主心骨的梦想就还有希望实现。当然,这是以 Aeva 的产品能成功落地为前提的。现在, Aeva 必须不断测试并优化自家产品。

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