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苹果自研Modem已成定局,受伤的可不止高通!

2018-12-13
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据The Information报道,苹果正在开发自己的内部开发的调制解调器,以使其能够更好地与高通公司“竞争”。

根据苹果最近发布的工程师职位看来,他们正在找寻开发第1层蜂窝PHY芯片技术,其中两个职位明确雇用一对蜂窝调制解调器系统架构师,一个在圣克拉拉,一个在圣地亚哥(高通总部)。这再次确认了,苹果公司正在努力开发物理网络硬件。这与Apple在圣地亚哥为RF设计工程师列出的其他几份招聘信息并列。

根据The Information的报告,苹果不但正在投入研发modem,他们的最终目标是取替现在的合作伙伴Intel,在所有的iPhone中用上自己的基带。但他们也强调,这款新的调制解调器还需要几年的时间,所以苹果将要推出在2020年推出的5G iPhone还将继续使用英特尔开发的5G调制解调器,而这从逻辑上看,也是有道理的。因为如果Apple现在才开始招聘,那么它至少需要几年时间才能真正准备好硬件。

但我们可以看到,苹果此举将对移动领域产生重大影响,特别是对于全球最大的两家调制解调器供应商高通和英特尔而言。

基带纷争背后,一场关于钱的战争

在2017年前,苹果已经连续多年使用高通的基带。因为无线芯片巨头在技术上面的积累,苹果在与其的合作中也省去了不少问题,获得了不错的进展。但随着苹果出货量的增加,手机巨头开始对高通这种的授权收费模式感到“不开心”了。这首先就从高通的授权模式说起。

众所周知,大家买高通的芯片除了需要芯片的钱之外,手机厂商还需要按照其手机价格支付3%到5%的费用。根据之前的信息,高通也为手机制造商提供了两套专利选择,一个是完整的专利组合,费用约占手机成本的5%;另一个是所谓的“标准必要专利”组合,仅占3.25%的成本,组合中仅包含移动数据网络必须的专利。制造商可以选择其中之一,但过去的大多数客户会选择购买两套专利以避免法律诉讼。

虽然这个高通针对这个手机价格设置了一个上限,并调整了费率,但正是这种模式让苹果很不满。Foss Patents 报道认为,苹果很有可能为每一部 iPhone 向高通支付 40 美元的专利费,这就引发了苹果对高通的发难。

从去年年初开始,苹果就对高通提出诉讼,他们向美国联邦法院表示,高通向每台iPhone都索求的专利授权费是完全不合理的。苹果针对的正是高通公司要求其客户采购芯片之前必须签署专利许可协议的做法,高通这一做法被业内称为“无许可,无芯片”,而苹果的最终目标是希望能够在不签署专利许可协议的情况下购买芯片,这使得该公司可以避免每卖出一台iPhone都不得不分成给高通。

这两家厂商的战争一直蔓延到今日。今年九月,,高通还向美国圣地亚哥加利福尼亚州高级法院提交的文件中指控苹果公司窃取其大量机密信息和商业机密,并分享给高通的竞争对手英特尔以提升其芯片性能。

根据文件,苹果窃取了包括计算机源代码、软件开发工具、日志文件,这些提供了关于高通产品性能的数据。高通表示苹果这样的做法至少在几年前就已经开始并一直延续到今天。高通认为苹果成功窃取了其技术,并利用这些技术帮助英特尔提高其调制解调器的速度。

对此,苹果拒绝对高通的指控发表评论。相反,一位发言人提到了苹果在2017年6月发表的评论,称高通正在对苹果的创新征税,并对整个行业造成损害。当时苹果的声明称:“我们一直愿意为我们产品中使用的标准技术支付合理的费用,但他们拒绝谈判达成合理的条款,我们要求法院寻求帮助。

这样的斗争然给苹果在今年发布的新iPhone上放弃了高通的基带,全面转向英特尔,这就对无线巨头的业绩造成了巨大的影响。高通方面在日前举办的骁龙峰会上也表达了做好了没有苹果生意的准备。日前大陆法院基于高通的起诉,甚至判定了苹果部分手机国内禁售,两大巨头的竞争进入了 白热化。

但对苹果来说,需要头疼的不止这一方面。

英特尔的基带不够给力,苹果“决定”自给自足

得益于早些年收购英飞凌相关业务,厚积薄发多年的英特尔终于在今年全数拿下了高通的基带订单,但是却面临技术方面的瓶颈。

在去年发布的iPhone X上,根据美国研究公司Cellular Insights的最新测试结果显示,在美国市场最常用的LTE频段上,搭载高通基带芯片的iPhone X型号LTE网速始终比英特尔基带芯片的更出色。

在这次测试中,Cellular Insights研究了LTE Band 4频段(上行1710-1785MHz,下行2110-2155MHz)的性能,除了Sprint以外,所有主流美国运营商,以及加拿大和拉丁美洲的部分地区都在使用这个频段。


Cellular Insights将LTE信号强度从-85dBm衰减至调制解调器不再工作。最开始,在20MHz的载波上,两种基带芯片都实现了195Mbps的下行吞吐量。很快,在信号衰减至-87dBm之后,英特尔基带芯片的下行吞吐量下降到169Mbps。而高通基带芯片在信号强度再衰减6dB(3dB相当于一倍,6dB为信号强度1/4)之后,吞吐量才弱化至这一水平。

在信号非常弱(例如只有一格信号)时,用户可以察觉到明显的不同。这时,每一dBm的信号强度都非常重要。

在极弱的信号强度,即-120dBm以下,高通调制解调器的平均速度比英特尔调制解调器快67%。

- 英特尔基带芯片停止工作的信号强度为-129dbm。

- 高通基带芯片停止工作的信号强度为-130dbm


这在当时就掀起了轩然大波。

在今年,搭载英特尔基带的手机也出现了同样的问题。

根据爱范儿的报道,对比iPhone XS Max 和三星 Galaxy Note9(高通骁龙 845 处理器)的信号测试。在室内环境,iPhone XS Max 的 dBm 为 -83,Note9 的 dBm 值为 -76,信号掉了一格,不过依然还是高通基带略胜一筹。


在 Speed Test 的测试中,我们能看到两款手机在网络传输上的差距。在同一环境下 Note9 的下载速度一下飚到了 5013KB/s,上传速度去到了 843KB/s。反观 iPhone XS Max 要更慢一些。走到商场的后楼梯,两台手机的信号不降反升,不过依然还是骁龙 845 的基带稍胜。iPhone XS Max 的 dBm 为 -77,Note9 为 -70。

爱范儿表示,在网速表现上,高通仍然处于‘碾压’状态,一口气上到了 9731KB/s 的下载和 973KB/s 的上传。iPhone XS Max 也达到了 7737KB/s,上传和 Note9 持平,同样为 973KB/s。

可以看到,Intel的基带的确还有很多提升的地方,这就更坚定了苹果自研基带的决心。

今年七月,以色列Calcalist网站发了一份报告,声称英特尔高管表示由于苹果不会在2020年的iPhone手机中使用英特尔的芯片,该公司将停止发展代号为Sunny Peak的5G基带芯片,负责该产品的团队将会转向其他项目。但英特尔方面对此作出了否认。

但无论如何,苹果自研基带既成事实,高通和Intel必然成为最大的输家。

今天是《半导体行业观察》为您分享的第1795期内容,欢迎关注。

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