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话宇专栏丨袋鼠国的太空雄心,澳大利亚怎样玩转商业航天?

2018-10-09
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全球范围内商业航天风起云涌,身处世界尽头的新西兰更是在其中揽得不少目光。本土培育出的火箭实验室(Rocket Lab)不仅在技术和企业运营模式上颇有创新,成为各国小型运载火箭公司发展的排头兵,更获得像洛克希德·马丁这样的金主支持,在美欧等地纷纷上马发射场,意欲在微小卫星发射市场复制另一个“SpaceX 式”的成功。

 

图丨Rocket Lab位于奥克兰的总部(来源:Rocket Lab)


不过,对于同属澳洲,且国家体量更为庞大的澳大利亚来说,却鲜有听闻在航天领域有何斩获。这是否意味着这片“南方大陆”自始至终就是缺乏对太空的想象?


(来源:Gilmour Space Technologies )


其实不然,从 2018 年 7 月 1 日起,澳大利亚航天局已经悄然开始运作。于今年 10 月 1 日至 0 月 5 日举办的国际宇航大会(IAC)上,初出茅庐的澳大利亚航天局也是积极参加,虽然并没有什么拿的出手的航天器可供展出,但其对于国际宇航活动的热情也可见一斑。

 


提起澳大利亚的航天情节,最早引起人们关注的就是还是其原宗主国英国的航天发射活动。1971 年 10 月 28 日,英国利用本国自行研制的“黑箭”运载火箭成功将“普罗斯帕罗”号卫星送上太空,使其成为第 6 个拥有卫发射能力的国家,而这次的发射就是在澳大利亚南部的乌美拉(Woomera)沙漠实验场进行的。

 

由于德国在第二次世界大战期间研制了 V1 和 V2 火箭,导致英国在战争以后极度渴望进行自己的火箭研究与开发。然而,英国的高人口密度使它很难在本土建立测试基地,因此他们选择了地广人稀的澳大利亚作为基地。

 

图丨Woomera 原意是“掷矛者”(来源:澳大利亚国防部)


1947 年前后,英国在 Woomera 镇建立的 Woomera 禁航区 (WPA),面积 127,000 平方公里,是世界上最大的武器实验区。从上世纪 50 年代开始,Woomera 作为澳大利亚和英国的武器 (包括核武器) 和航空航天的测试基地。


1967 年 11 月 27 日,澳大利亚迎来该国航天历史上重要的一刻,由澳大利亚武器研究局 (WRE) 与阿德莱德大学合作的 WRESAT 人造卫星发射升空,使澳大利亚成为世界上世界上第七个发射人造卫星的国家和第三个有能力在本国领土上发射人造卫星的国家。

 

图丨正在建制造中的 WRESAT 卫星(来源:WRE)


除了发射和测试场之外,建在澳大利亚堪培拉附近的美国全球深空测控网的天线也和美国加利福尼亚、西班牙马德里共同构成了美国的全球深空测控网络的鼎立三足。

 

此外,在天文观测方面,于 1984 年开始建设,1988 年投入使用的澳大利亚望远镜致密阵列(Australia Telescope Compact Array,ATCA)是目前国际上主要用于毫米波观测的最大综合孔径望远镜。有中国参与的“平方公里射电阵”(Square Kilometre Array,SKA) 巨型射电望远镜阵列是是世界最大的射电望远镜项目。

 

图丨“平方公里射电阵”(来源:Wikipedia)


但从以上项目我们也不难看出,澳大利亚始终处于一个被动的合作方之一的地位,并没能扮演到主导者的角色。甚至还要时常忍受诸如 1979 年美国天空实验室坠落珀斯的不情愿之举。于是,在 2017 年 9 月 25 日于澳大利亚阿德莱德举办的国际宇航大会上,澳大利亚宣布将由澳大利亚联邦科学与工业研究组织(CSIRO)前首席执行官 Megan Clark 博士作为临时负责人,着手组建澳大利亚航天局,统管国家的航天事务。

 

图丨Megan Clark 博士(来源:CSL)


并规定澳大利亚航天局的四项核心职责:

 

一、支持澳大利亚航天工业的发展,使其能够与全球太空机构有效竞争;

二、协调澳大利亚太空部门的国内活动;

三、与包括州和地区政府在内的主要利益攸关方密切接触,利用行业优势,在澳大利亚创建具有全球竞争力的太空工业;

四、提升澳大利亚在国际政策和工业论坛上的参与度,建立发展澳大利亚太空能力所需的网络,并确保澳大利亚企业能够进入全球供应链。

 

而从 2018 年开始的之后四年间,澳大利亚政府为建立澳大利亚航天局提供了 2600 万美元的种子资金,并从 2019 年起为开展全球范围内的太空领域投资再提供 1500 万美元。目前就已经吸引到新加坡太空创业企业 Gilmour Space Technologies 在澳大利亚开展运营。在 10 月 3 日的国际宇航大会上,澳大利亚航天局还与英国航天局签署了合作谅解备忘录,为双方合作拟出了一个基本框架。

 

(来源:Gilmour Space Technologies)


澳大利亚现在太空产业的年收入为 30 亿至 40 亿澳元,约占全球太空经济的 0.8%,雇佣员工约有 1 万人左右,过去几年注册的太空创业公司超过 30 家。根据 2018 年 9 月 24 日,澳大利亚工业、创新和科学部在第十八届澳大利亚航天研究会议上发布了“为澳大利亚开启未来增长机会的航天工业路线图”报告。澳大利亚太空产业收入将增长到 2030 年的 120 亿澳元,并再增加 2 万个工作岗位。

 

至于澳大利亚的太空雄心能否随着政府的积极投入而迅速崛起,一切尚有待观察。但商业化浪潮下带来的航天进入门槛降低无疑会激发更多玩家的不断涌入,澳大利亚也是其中的探索者之一。

 

-End-

 


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