显卡迷阵 ATi和nVIDIA竞争背后的Intel微软

2006-07-13 09:17:09来源: 计世网 关键字:图形  芯片  开发

nVIDIA和ATi的白热化竞争,有利于图形芯片的发展。尤其是他们带来的一些新鲜的概念和技术,引导了图形领域发展的方向,他们大额的开发费用和大量的芯片产出,维系着图形业的生存。他们实际上是

图形领域的示范者和投资风险的挡箭牌,因此,他们不能成为图形领域的胜利者。在这个领域,还有两大力量被我们忽略,一个是Intel,另外一个自然是微软

Intel,胜在商业模式

早些时候,AGP标准浦定,各图形芯片厂商不仅对这个新的图形专用接口非常怀疑,而且无法把握这个接口的技术本质。Intel借用从3D Realm买来的技术,迅速推出i750图形芯片,并且还推自己的显卡,对犹犹豫豫止步不前的显卡厂商是一个警示作用,它的低廉价格和不错性能,还导致了当时的3D加速卡速度的大幅度下降,对当时图形业的发展功不可殁。

但是,在独立显卡方面,Intel并没有继续前行。尽管有种种传言说,在i750之后还会有更新的独立显卡推出,由于Intel借助芯片组对它自己的图形芯片产品线进行了重新界定,因而局限在集成领域却成就了Intel在图形领域的地位。

自810芯片组开始,Intel把原来仅仅考虑价格因素的集成图形核心的芯片组提高了一个档次,不仅价格宜人而且性能还相对不错,赢得了很多讲究性价比用户的青睐。尤其是学生、网吧以及其他的一些商用用户,这大大增加了它的市场份额。

在技术上,从那个时候起,就奠定了共享主内存的方式。尽管810芯片组乃是Intel集成图形芯片的开篇之作,对后来的影响不可小觑,此后无论是Intel自己的集成图形芯片的芯片组还是像nVIDIA以及ATi这样依靠图形芯片进入芯片组市场的厂商,都毫无例外地借用了这种思想。就是微软的XBOX/XBOX360两代游戏机对图形芯片的内存分配依然是沿袭从810芯片组设定的模式。

此后的815芯片组给Intel在图形领域的成功奠定了坚实的基础,此后Intel在图形芯片市场占有率一度节节爬升,到目前为止,已经接近40%。成为图形芯片市场占有率第一的公司。

这并不是意味着Intel的方案有多么独特,它独特在于商业运作模式。Intel奉行开放的共享机制,每个加入它商业计划的厂商都能够获得一定的利益,这样可以吸引很多中小厂商并且能够稳定维持与大厂商

的合作关系,从而能够通过这种方式排挤有可能带来竞争的技术和产品。加上它的芯片组产量巨大,逐渐占据商用、学生以及家用市场的大部分份额乃是情理之中的事情。

nVIDIA的尴尬境地

并且从Pentium M开始,笔记本的销售量大幅度增长,在一些地区甚至超过了桌面电脑,它们对集成显卡的大幅度需求排挤了nVIDIA和ATi大规模进入这个市场的可能性。尽管我们所能感受到的是nVIDIA和ATi的大幅度广告宣传,真正获益的估计还是Intel,桌面和笔记本电脑的双管齐下,轻易地就把nVIDIA图形业第一的宝座挤落下来。

与此同时,Intel并没有完全开放对nVIDIA的总线授权,使得它无法完全加入Intel芯片组的生产。直到去年,nVIDIA才推出了在Intel平台上的芯片组,不过这个时候基本上大势已去,无论高端和低端,已经没有多少空间可供利用。

由此看来,当Intel的图形芯片市场占有率为20%的时候,对nVIDIA和ATi而言,最大的对手都不是对方,而是Intel,果然被不幸言中。

但是,nVIDIA尽管有很强的技术实力,未免也有些虚伪。现在估计只能用最大的独立图形芯片提供商自娱了。nVIDIA受到的打击其实不仅与Intel直接有关,Intel对ATi的青睐也间接打击了nVIDIA的直线成长,是明显压制nVIDIA的做法。加上微软对nVIDIA也颇有忌惮,使得nVIDIA自己的Cg无法与微软的HLSL相抗衡。另外,微软自XBOX360弃用nVIDIA的图形芯片,转而使用ATi的芯片也在一定程度上对nVIDIA是一个打击,使得nVIDIA在DX9.0之后不得不花更多的精力去推测微软API的核心,从而大大增加了芯片开发的成本,芯片的晶体管数量也要比对手的多。

nVIDIA的虚伪还表现在不承认自己的失败。在芯片速度赶不上的时候,通过各种手段进行掩盖,当然,现在虽然没有什么大问题了,它与SONY在游戏机上的结盟实际上还可能导致与微软的梁子越结越深,后果的确难料。

微软,看不见的手

我从来就没有把它看成是软件公司。即便是在XBOX游戏机系统推出之前,我也认为它进入硬件尤其是芯片领域,太简单了。只不过有没有必要倒是另说。

微软虽然

不直接参与硬件的设计,它的API稍微修改一些,或者添加什么一些新鲜的玩意,包含Intel在内的图形芯片厂商都会吓出一些冷汗,估计概念一变,芯片设计的复杂程度就不知道要高多少。

从VertexShader概念的推出提起到nVIDIA第一次实现它已经有差不多两年的时间,当然,从设计的角度估计是差不多同时对这个概念有认同。实际上,左右图形业发展前景的重任毫无疑问落在了微软肩上。再到完全可编程GPU的发展,如果没有微软API的支持,估计都是纸上谈兵,并且模式的变更很容易引起目前不具备完善可编程能力GPU的水土不服。

有调查表明,真正拉动硬件消费的,不是硬件本身的进步,而是软件对硬件的需求。因而,硬件消费的周期除了本身的定期更迭外,还与微软定期的操作系统升级相关。我们在XP的时代让256MB内存成为最低标准,让3D显卡成为大家的基本配备,现在Vista的到来将使得我们找到了购买更大尺寸屏幕的理由,也让我们不得不考虑升级GPU和添加更多的内存。

微软真是太理解被束缚的男人的心思了。如果没有这样冠冕堂皇的理由,所有的升级便要推后很长时间,当然,当Intel也考虑因为Vista的过渡资源消耗考虑推出独立显卡的时候,微软的影响力的确可见一斑。

DX10.0也将推出,这个时候开始要求显卡需要有统一的Shader架构,就是把以前的VertexShader和PixelShader的功能合二为一,简化了软件设计,但是增加了驱动的设计难度。因为ATi通过XBOX360项目已经实现了统一的渲染器架构,而nVIDIA到目前为止宣称它的下一代产品可以不仰赖统一渲染器架构就能实现DX10.0的支持。

Vista的到来带来一些新的变数,Intel有可能重新回到独立图形芯片的做法,ATi和nVIDIA又将有标准的口舌之争,当他们都累了的时候,最后的胜利者会是谁呢?结果不言自明。

谁是新的搅局者

这个时候,下游厂商反而很有激情和斗志,准备把以前失去的机会抓回来,重新进入显卡领域。这里面以富士康和精英为代表,成为了新一代显卡市场的搅局者。最令人高兴和担心的,

来自同一个原因,它们都是大的代工厂,具有强大的生产能力,将会对目前的格局以巨大的冲击。

像精英,已经有完善的主板营销渠道,在内地市场的OEM和自有品牌销量已经超过600万片/年的业绩,在东莞和深圳的新工厂产能已经能够突破3000万片/年的规模,这种雄厚的实力,进入显卡领域,将引起可喜的变化。

不过,精英因为与nVIDIA的良好合作关系以及看重nVIDIA在渠道销售的良好表现,进而选择与它们合作。尽管从最高端的产品到入门级产品都全线引入,精英还是把自己的品牌定位在中端走量这个层面上。并且通过良好的服务打品牌形象。

这是无奈的举动。显卡越来越复杂,制造的难度和设计周期变长了,加上芯片厂商都提供标准的板型以供大家模仿制造,这将让各个品牌失去吸引力本色,形成千篇一律的局面。服务和细节设计成为区分的唯一标准。

我们还需要注意到,随着技术的发展,集成图形芯片将拥有更为主流的地位。现在内存速度大幅度增长,芯片的集成度也越来越高,提供了集成图形芯片的空间。并且,家庭娱乐的冠冕堂皇的帽子也将让位给游戏机,那么一般的家庭电脑从摆在桌面上转向后台的服务器之后,笔记本电脑将成为未来电脑的核心力量。再去纯粹考虑图形芯片的速度和技术的步伐将变得缓慢,如同游戏机,一代产品可以使用6年以上,而电脑上的图形芯片投资仅仅在三年左右,这种巨大的差距连微软都十分清醒了,当然nVIDIA和ATi也很清楚,难道我们不应该放清楚一些么?

疑问也随之而来,图形业的未来在哪里?移动图形加速定然是未来最大的图形产业。像3G手机逐渐进入普及阶段之后,对视频和数字娱乐的要求将推动移动图形芯片的发展。目前包含TI在内的一些传统手机通讯芯片厂商都在往这边转移,性能已经非常良好,通过新的加速芯片不仅能够玩游戏,还可能加速720P的高清信号播放。

好像这个领域里面,Intel的市场占有率非常不错。被扼住咽喉的图形芯片厂商,出路只有专业图形显卡这块。尤其是随着动漫行业的兴起以及动漫代工的巨大市场潜力,专业图形卡的消费量将有可观的增长,而且以中国制造大国的身份,这种前景值得期待。好在nVIDIA和ATi的这两块阵地目前还没有敢于挑战的对手。说不定,也早有虎视眈眈的了,竞争还在继续,结果未为可知,且拭目观之。

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