iRobot公司:家用机器人不再遥远

2012-03-06 11:06:02来源: 翻译贴
科林M.安格尔是iRobot公司的首席执行官,他说:“系着褶边围裙的女仆rosey代表了过去50年人们关于机器人的想象。”安格尔先生的公司正在研制一种优于Rosey的机器人--- Ava。这是一个高5英尺4的机器人工作助手,其大脑为一个 iPad或Android平板电脑,通过Xbox(微软一款游戏机)动作感应器帮助“她”自由走动。但到目前为止,还没有系围裙。

iRobot公司:家用机器人不再遥远



iRobot 310 SUGV可以在危险的情况下收集信息,并举起15磅重的物品。

马萨诸塞州贝德福德市报道---自从机器人Rosey在20世纪60年代初对 “杰森一家”(注:动画名)进行照料之后,关于机器人能够使人们的日常生活更便捷的说法,一直都带有点嘲弄的意味。



科林M.安格尔是iRobot公司的首席执行官,他说:“系着褶边围裙的女仆rosey代表了过去50年人们关于机器人的想象。”

安格尔先生的公司正在研制一种优于Rosey的机器人--- Ava。这是一个高5英尺4的机器人工作助手,其大脑为一个 iPad或Android平板电脑,通过Xbox(微软一款游戏机)动作感应器帮助“她”自由走动。但到目前为止,还没有系围裙。

在过去十年里,建在波士顿郊外的iRobot公司已成为全美最大的机器人制造商之一。它已经售出了数以百万计的圆盘Roomba真空吸尘器,其制造的拆弹机器人让伊拉克和阿富汗的美国士兵免受伤害。现在,以Ava为代表,iRobot公司正在通过视频和计算技术的进步来制造远程遥控办公机器人。或许有一天,这种机器人能够处理更多的家务。

一月下旬,iRobot公司扩大了与InTouchHealth公司的伙伴关系。InTouchHealth能够让医生通过电脑屏幕治疗中风患者和其他外地的患者。本周,德州仪器(Texas Instruments)表示将为iRobot公司提供强大的新型处理器,增强机器人和人的互动,并逐步降低其成本。

德州仪器处理器制造部副总裁兼总经理雷米·艾尔-奥扎尼说:“我们坚信,机器人市场正在迅速扩张。”

安格尔先生希望扩展机器人工业的呼吁为其他机器人公司所认同。他们一直致力于本行业,除了工业和军事用途,他们还希望机器人能够用于玩具或其他特定商品。

编程机器人要模仿人类的​​行为仍然很困难,但是使用平板电脑(例如简单的触摸屏控制器)的能力吸引着越来越多的软件开发商。开发商们希望其应用软件能够用于提高视频会议质量,提供移动保安和销售人员,以及帮助老年人安享晚年。

目前,这些开发商通过自身的改革创新已经成为了研发的核心,像苹果,谷歌,微软和半导体公司这样的科技巨头同样也在添砖加瓦。

44岁的安格尔先生自从在麻省理工学院读书的时候就已经站在了机器人技术的前沿,他称Ava“在我们的规划中,我个人最感兴趣的事物之一”。但是他提醒说,Ava仍然只是个雏形而已,明年之前将不会有任何关于其实际的工作职责的报告。

安格尔先生估计,早期版本的Ava将花费数万美元的高额费用。这是iRobot公司与加利福尼亚州圣巴巴拉市的InTouch Health公司合作,第一次将注意力放在医学应用上。

InTouch公司在许多较小的医院已经拥有连接有视频的机器人。在专家无法亲自到达的紧急状况下,他们已经挽救了许多人的生命。

安格尔先生称,只要轻拍Ava的平板屏幕,就可以指示它去相应的病房,这样就让医生们免去了许多常规的操作。部分基于微软3-D Xbox运动传感器的测绘系统,能够使机器人绕过障碍物,快速来到病床旁边。

安格尔先生还说,随着时间的推移,商人可以使用机器人作为会议代表,通过Ava的头饰进行无线视频和发言,甚至可以指示“她”进入会所进行私人会谈。如果标价逐渐下降到消费水平的话,如他所想,Ava将会装上手臂为婴儿潮一代配药,甚至可以去为他们拿鸡尾酒来喝。

尽管如此,由于不知道突破其他的机器人技术还要花多长时间,华尔街对其发展前景尚在犹豫。

由于真空清洁机器人及军用机器人销售的增长,iRobot公司去年的盈利较2008年的756,000美元,急剧增长到4000万美元,其股票从每股7美元上窜至每股38美元。安格尔先生上个月告诉分析师,由于五角大楼预算削减的压力影响,iRobot公司的军用销售额今年将会下跌20%,股票将迅速跌至每股25-26美元。

iRobot公司去年秋季拥有员工657名,由于预期美国军用消费额的停滞,已经裁掉55名。由于担心iRobot公司没有与国外政府谈成足够的军用消费额,该该部门负责人上个月已经辞职。



iRobot的首席执行官安格尔和Ava。他说这个机器人是“在我们的规划中,我个人最感兴趣的食物之一”。

在网上发布《机器人报告》(the Robot Report)的独立分析师弗兰克.托布说,在Ava配备拿握物品的功能之前,它的用途是很有限的。但他表示,与InTouch的伙伴关系给iRobot公司在医疗保健方面提供了一个急需的立足点。iRobot公司计划为InTouch投资600万美元,两个公司通过技术结合,其生产设备成本将会更低,因而将吸引更多的业务。

iRobot公司还面临着亚洲和欧洲日益增长的一些机器人公司的竞争威胁,其中许多受政府补贴的公司相信创新将有助于推动本国经济向前发展。但分析师称,iRobot公司拥有许多关键性的专利。并且,在发现机器人实际用途和市场推广方面,该公司拥有一个强大的跟踪记录。

安格尔先生与麻省理工学院教授罗德尼·布鲁克斯于20世纪80年代末制造了自己的第一个机器人---Genghis,这是一个虫子一样的机器,被存放于史密斯森协会(联合国博物馆)。它由仅156字节内存的微处理器控制,能用六条腿行走。它表明,可以通过编程来让机器人进行一些简单的行为操作。

该项目激起了安格尔先生制作简单实用机器人的热情。他,布鲁克斯博士和另一个麻省理工学院的研究生海伦·格雷纳于1991年创办了iRobot公司。他说:“我们想创造与人们日常生活息息相关的机器人。”

但事实表明,达成这一目标比他们预期的要更为艰辛,伴随着他们的是十年的试验和错误。站在公司的总部的陈列柜前,安格尔先生向人们展示其早期的一些试验作品。其中包括给哈斯布罗的一个叫做My Real Baby机器人玩偶,还有小小的,毛茸茸的,蓝橙色的怪物,它可以行走和隐蔽自己。

但是,他说,“从iRobot公司创立的那一刻起,每当我在飞机上或别的什么地方向别人介绍自己时,他们的反应几乎百分之百不是说‘您好!’,而是‘你打算什么时候拖我家的地板啊?’他们想要‘杰森一家’中Rosey一样的机器人。”

“所以,从很早很早以前,我们就知道清理房间是一项伟大的应用程序,只要我们能想出如何做到这一点,”他补充说。

但是直到2002生产了真空清洁机器人Roomba以及应军对紧急要求生产出能够在阿富汗检查危险洞穴的机器人之后,一切才走上正轨。我们把那些50 - 60磅重的机器人叫做Packbots,它们解除路边炸弹,担任哨兵,成为了伊拉克战场上的不可缺少的一部分。

从那时起,新版真空清洁机器人Roomba(每个售价350-600美元)的销售火热起来,尤其是海外市场。该公司已经开始销售清理浴室地板的机器人Scooba,每个售价280-500美元。同样,他们还开发出了带有摄像机的轻量级机器人,士兵们在进攻建筑物之前可以从窗户扔进去侦查情况。这些机器人中包括一个30磅重的模型和一个5磅重的微型机器人FirstLook,目前正在阿富汗进行测试。尽管他们的订单来的很慢,但是五角大楼的官员为了省钱和挽救士兵的生命,下订单是必然的事。

安格尔先生说,iRobot公司的目标是继续创造可以进行更多自主运作,或提供“远程呈现”(一种使人们能够在同一时间在两个地方发表讲话的科技语言)的机器人。

(安格尔先生懂一些这种科技语言。在2008年他作为麻省理工学院的教授和凯文.斯派西一同出现在一部名为“21”的电影之后,该电影导演称他从安格尔先生身上得到了他想要的东西。“你懂的,对于怪人你无能为力。”)

安格尔先生说他同样也期待着,有一天像Ava这样的机器人能够拥有手臂,甚至敏锐的视觉。

“我喜欢这样的情形:你举行的聚会上,机器人识别出每一张面孔,听取所有的酒水指令,返回厨房做好准备,然后回来找到那些人,提供给他们饮料,”他说。“我认为这是非常棒的。”

关键字:机器人  iRobot

编辑:冀凯 引用地址:http://www.eeworld.com.cn/gykz/2012/0306/article_9348.html
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